Ornitorrinco

Ornithorhynchus anatinus

Información y características

Como el ornitorrinco no hay otro. Este extraño animal parece una mezcla de características de otros animales, pero no es una tomadura de pelo: a simple vista tiene pico de pato, cola de castor y cuerpo de nutria.

En realidad esta especie es un mamífero semiacuático que pone huevos, único miembro vivo de la familia Ornithorhynchidae y del género Ornithorhynchus. Se sabe por los registros fósiles que existían otras especies del género, pero hoy en día están extintas.

Es el emblema nacional de Nueva Gales del Sur.

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Descripción del ornitorrinco

El cuerpo del ornitorrinco es delgado y alargado, de forma aerodinámica. Está cubierto con un denso pelaje marrón oscuro y gris o amarillo en la superficie inferior, resistente al agua. Tiene extremidades sumamente cortas y carentes de almohadillas pero provistas de una membrana entre los 5 dedos, es decir, cuenta con las patas palmeadas así como de fuertes uñas. La cola es ancha y plana, y efectivamente parecida a la de un castor. En el macho, sobresale en las patas traseras un espolón conectado por un conducto al veneno de la glándula, porque si hay algo más que destacar, es el hecho de que el ornitorrinco es el único mamífero venenoso. Así que si se siente amenazado, puede infligir un fuerte golpe con las patas para defenderse.

El hocico de este animal posee un órgano sensorial en la parte superior, que es lo que comúnmente se llama “hocico de pato” y es más bien suave, elástico y ligero, sin dientes (sólo los ejemplares jóvenes tienen unos dientes de leche, los adultos poseen placas de queratina). Cada hembra cuenta con glándulas mamarias pero sin pezones, y una cloaca que funciona para poner los huevos y eliminar los residuos líquidos y sólidos.

La longitud del cuerpo depende del sexo: mientras que el macho alcanza una medida de 50 centímetros, la hembra llega a 43 centímetros como máximo. El peso se sitúa entre el rango 0.7-2.4 kilogramos. De nuevo, el macho tiene un peso superior al de la hembra.

Distribución y hábitat del ornitorrinco

La distribución del ornitorrinco es exclusivamente en territorio de Oceanía, al este de Australia y de Tasmania. Está presente en el este de Queensland y de Nueva Gales del sur y en el este, centro y suroeste de Victoria. Una población introducida habita la isla Canguro, situada en el sur de Australia.

Sus hábitats corresponden a ríos, lagos, arroyos, lagunas y embalses agrícolas cuya profundidad media es de 5 metros y sus orillas estén plagadas de troncos, cañas y raíces.

Comportamiento del ornitorrinco

Tiende a ser solitario y solo se reúne con otros individuos cuando comienza la época de reproducción. Si el territorio de un macho topa con el de otro, resulta ser un problema, pero como no manifiesta un comportamiento agresivo prefiere evitar al otro modificando sus horarios de búsqueda de alimento.

Su modo de caminar recuerda al de un reptil ya que sus patas permanecen a los costados del cuerpo. En el agua demuestra excelencia al nadar: puede sumergirme rápidamente y realizar varios giros mientras nada.

Por lo demás, el ornitorrinco es una especie sedentaria.

Información sobre ornitorrinco

Ornitorrinco-Ornithorhynchus anatinus

Alimentación del ornitorrinco

El ornitorrinco es un depredador carnívoro, acostumbrado a consumir invertebrados bentónicos: crustáceos, moluscos, gusanos, larvas de insectos, huevos de peces y peces de pequeño tamaño. Al cazar, se sumerge durante 20-40 segundos y se ayuda de su sensible pico para detectar la comida disponible en el fango.

Reproducción del ornitorrinco

Hembra y macho mantienen un sistema de reproducción polígamo. Entre finales de invierno y la primavera, los sexos se reúnen con el propósito de aparearse. Primero, el macho sujeta la cola de su compañera con el pico para sugerir sus intenciones. Si lo acepta, permite que el macho la sujete pero de lo contrario intenta escapar. Después de la respuesta positiva el macho junta todo su cuerpo al de la hembra y le muerde el pelo y los hombros. Todo esto ocurre en el agua.

21 días después de la cópula la hembra pone de 1 a 3 huevos en una madriguera larga. Las crías llegan al mundo apenas 10 días después e increíblemente, son alimentadas con leche materna durante 3 o 4 meses, tiempo después del cual pueden salir al exterior y comenzar a atrapar pequeños animales acuáticos.

Amenazas del ornitorrinco

Los depredadores del ornitorrinco son varios, entre los que se encuentran zorros, perros, serpientes, gatos salvajes, aves de presa, anguilas y humanos. Aunque la población no ha sufrido cambios drásticos desde su descubrimiento, sí se ha fragmentado debido a la urbanización y otras actividades humanas, como la caza indiscriminada para utilizar su piel. Esta acción  ponía en riesgo la supervivencia de un animal endémico y en consecuencia, el gobierno de Australia protege al ornitorrinco desde el año 1905.

Su estatus en la Lista Roja de la UICN es “Preocupación Menor”.

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