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Conejo

Por Equipo de redacción. Actualizado: 24 octubre 2022
Conejo

¿Quieres aprender más sobre los conejos? Se trata de uno de los animales más famosos del mundo y debido a su aspecto adorable, con orejas y patas largas, y a su fácil domesticación, hace mucho tiempo, se convirtió en uno de los animales domésticos más habituales en los hogares.

Para descubrir todo sobre esta especie, sigue leyendo este artículo de BIOenciclopedia en el que te explicamos cuáles son las principales características del conejo, dónde vive y su alimentación, entre muchos otros detalles interesantes de estos pequeños mamíferos.

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Características del conejo

Para empezar a describir a esta especie hablemos de manera resumida sobre la taxonomía del conejo, que es un animal mamífero que se clasifica así:

  • Orden: Lagomorpha
  • Familia: Leporidae
  • Género: Oryctolagus

Un conejo es un pequeño mamífero terrestre conocido por su rápido desplazamiento a través de saltos y su rápida reproducción. Es pariente de los pikas y las liebres, se diferencia de estas por nacer más desvalidas, ciegas y sin pelo, en tanto las liebres nacen con pelaje y capaces de ver y moverse. La especie de conejo más conocida es el conejo común o conejo europeo (Oryctolagus cuniculus), muy abundante en el mundo tanto en forma silvestre como en granjas. El conejo doméstico es una variedad de conejo común que es criado por su carne o su pelaje, para servir como sujeto de investigación o como animal de compañía.

En general, los conejos son animales de cuerpo robusto y compacto, con 4 patas fuertes y con uñas resistentes, una cola corta y mullida y 2 orejas largas que alcanzan hasta 10 centímetros de longitud. Cada una de las patas delanteras tiene 5 dedos, y 4 se cuentan en las poderosas patas traseras. Cuando se mueven en estado de alerta se apoyan sobre los dedos de los pies (digitígrados), pero en reposo son más bien plantígrados, al apoyar su peso sobre las plantas.

Su cuerpo está cubierto con una capa de pelaje corto y suave de colores variados: gris, marrón, marrón grisáceo, beige, negro, blanco, etcétera. Algunos tienen manchas más oscuras. El pelaje del conejo de Angora, una variedad de conejo doméstico, es más largo y sedoso que el de otras especies. Son muy limpios, y continuamente lamen su pelaje para mantenerlo sano.

Cuánto vive un conejo

Respecto a la esperanza de vida de un conejo, se puede indicar que puede variar bastante según la raza del conejo y según si es uno salvaje o uno doméstico. A rasgos generales, un conejo común y en estado silvestre puede vivir un promedio de 3 o 4 años. En cambio, un conejo doméstico cuidado de forma adecuada a sus necesidades puede llegar a vivir entre 8 y 12 años.

Tamaño de los conejos

El tamaño varía según su especie, pero en general podemos decir que un conejo típico puede medir de 20 a 50 centímetros de longitud y pesar de 0.4 a más de 2 kilogramos. El conejo común registra una longitud de 34-50 centímetros y un peso de 1.1-2.5 kilos, mientras que el conejo de Florida (Sylvilagus floridanus), una de las especies más abundantes en América, mide hasta 48 centímetros de largo y pesa un promedio de 1.2 kilogramos. El conejo de Amami (Pentalagus furnessi), poco conocido, es un poco más robusto, al registrar entre 2.5 y 2.8 kilos. La especie más pequeña es el conejo pigmeo (Brachylagus idahoensis), con 23.5-29.5 centímetros de largo.

Otras características de los conejos

  • Pueden ver hacia casi todas direcciones, incluso hacia atrás.
  • Se sabe que el conejo común cuenta con 100 millones de receptores olfativos, lo que resulta extraordinario si se compara con los 5 o 6 millones de receptores que tiene el ser humano.
  • Tienen 2 conjuntos de dientes incisivos, uno detrás del otro par, y sus 2 dientes frontales superiores, muy fuertes y usados para comer y como arma de defensa, crecen unos 3 milímetros por semana.
  • Tiene una glándula de olor bajo su barbilla, a la que frota en objetos para dejar su aroma.
Conejo - Características del conejo

Dónde viven los conejos

Estos lepóridos pueden prosperar en varios tipos de hábitats como brezales, bosques, prados, praderas, desiertos, humedales y tierras de cultivo. Sin embargo unos cuantos soportan las duras condiciones de la tundra donde usan madrigueras profundas para descansar y refugiarse. Todos los continentes, excepto la Antártida, albergan conejos, ya sea en estado salvaje o domésticos. Muchos son nativos del suroeste de Europa, el sureste de Asia, algunas islas japonesas, Sumatra y algunas partes de África y Sudamérica. Son muy abundantes en Norteamérica y en Eurasia son superados en número por las liebres.

El conejo común es nativo del suroeste de Europa y el noroeste de África, pero se le introdujo en la mayor parte de Europa y en Australia, Nueva Zelanda y algunas otras islas del Pacífico. Ciertas especies son propias de una sola región, como el conejo de Amami, que solo vive en las islas japonesas Amami Ōshima y Tokunoshima. Una especie pequeña, el conejito de los volcanes (Romerolagus diazi), persiste en una pequeñísima zona del centro de México.

Alimentación del conejo

Los conejos son herbívoros. Al contrario de lo que la televisión puede hacer creer, su único alimento no es la zanahoria. Su dieta consiste en hierbas, flores silvestres, hojas, raíces, yemas, cortezas de árboles, granos y algunas plantas de cultivo como lechugas, repollos y tubérculos o raíces engrosadas. Les gusta mucho el trébol. En invierno no tienen más remedio que consumir agujas de coníferas y más ramas, cortezas y yemas, debido a la posible escasez de alimentos.

Conejo - Alimentación del conejo

Comportamiento de los conejos

Son animales muy sociales que viven en grandes grupos de un número variable de miembros que comparten la madriguera. Asimismo, son crepusculares, pues están más activos al anochecer y al amanecer, cuando salen a buscar comida. De todas las especies, el comportamiento del conejo común es uno de los mejor conocidos.

En suelos fáciles de cavar, se extiende por una gran área del hábitat; de lo contrario, usa la misma madriguera durante largo tiempo y sus colonias son más pequeñas. Cuando un grupo de conejos comunes sale a comer en un espacio abierto o desprovisto de árboles durante el día, algunos compañeros se posan en montecillos u hormigueros para vigilar el terreno por si avistan depredadores. En caso de ver a uno azotan violentamente las patas traseras para avisar a los demás. Los conejos no se distinguen por sus vocalizaciones, pero en algunos casos emiten intensos chillidos.

Reproducción de los conejos

Los conejos completan su ciclo biológico con gran rapidez, pues maduran pronto y casi inmediatamente comienzan a reproducirse. Alcanzan su madurez sexual en torno a los 4 meses de edad, pero esto es variable. Sylvilagus floridanus la alcanza a los 5-7 meses y mientras mejor alimentado está, más rápido puede reproducirse.

Los conejos son polígamos, se basan en su sentido del olfato para detectar una hembra receptiva y pueden tener crías en el mismo año en que nacieron. Una vez que un macho encuentra una hembra adecuada para aparearse, empieza a seguirla. Los conejos comunes machos compiten entre sí por el derecho a aparearse con una hembra; el más dominante la sigue de cerca y aleja a los demás hasta que ella, con frecuencia una hembra dominante, está lista para la cópula. Las hembras tienen varias camadas al año de 5 o 6 crías.

Conejo - Reproducción de los conejos

Amenazas y conservación del conejo

Los conejos tienen muchos depredadores naturales, entre ellos el zorro común (Vulpes vulpes), el busardo ratonero (Buteo buteo), gatos ferales, coyotes, linces, mapaches, águilas, mofetas y comadrejas. El ser humano se convierte en su depredador cuando los caza para alimentarse de su carne y para obtener su pelaje. Su capacidad para engendrar varias crías al año incrementa rápidamente sus poblaciones y los convierte en plagas agrícolas que en no pocas ocasiones son blanco de trampas para ser eliminados.

A diferencia de las liebres, los conejos sí se han domesticado y pueden vivir como animales de compañía en los hogares. Sin embargo, la población general suele saber poco de sus necesidades y cuidados y, entonces, los conejos domésticos ven perjudicada su salud.

Enfermedades de los conejos

La mixomatosis es una enfermedad vírica que afecta a los conejos y que, de hecho, se introdujo primero en Australia para controlar la población de conejos. Efectivamente, redujo el número de individuos, pero se ha presentado en otros países, como Francia y Reino Unido, por lo que se pide que los conejos domésticos europeos sean vacunados.

Otras enfermedades víricas de los conejos son la rabia y la enfermedad hemorrágica del conejo. En cuanto a las enfermedades bacterianas y fúngicas de los conejos, existen la pasterelosis, la tularemia y la tiña del conejo. Estas son solo algunas de las enfermedades que puede sufrir esta especie, pero hay muchas más, tanto con afecciones más internas o externas.

Especies de conejos en peligro de extinción

Para terminar de conocer a estos animales mamíferos lagomorfos, conviene aclarar que hay algunas especies de conejos que están amenazadas, en peligro de extinción o en peligro crítico de extinción como, por ejemplo:

  • El conejo de las islas Marías (Sylvilagus graysoni): en peligro de extinción.
  • El conejo de Omiltemi (Sylvilagus insonus): en peligro de extinción.
  • El conejo de la isla San José (Sylvilagus mansuetus): en peligro crítico de extinción.
  • El conejo de los volcanes (Romerolagus diazi): en peligro de extinción.

Aquí abajo puedes ver un vídeo resumen sobre el conejo y sus características.

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Bibliografía
  • Charlotte Uhlenbroek. (2009). Vida Animal. Pearson Educación.
  • Living with Wildlife - Rabbits. (2005). Russell Link, Urban Wildlife Biologist. Disponible en: http://wdfw.wa.gov/living/rabbits.html
  • Rabbit. Wikipedia. Disponible en: https://en.wikipedia.org/wiki/Rabbit
  • Domestic rabbit. Wikipedia. Disponible en: https://en.wikipedia.org/wiki/Domestic_rabbit

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