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Rorcual común

 
Rorcual común

El rorcual común (Balaenoptera physalus) es el segundo animal más grande del mundo, después de la ballena azul. Este mamífero marino pertenece al grupo de los cetáceos, que incluye a las ballenas, los delfines y las marsopas. Su alimentación se basa principalmente en pequeños peces y el krill, pequeños crustáceos que filtra con sus barbas.

En este artículo de BIOenciclopedia, vamos a conocer más sobre las características del rorcual común, dónde vive, su alimentación, reproducción y amenazas y conservación, entre más detalles.

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Índice

  1. Características del rorcual común
  2. Dónde vive el rorcual común
  3. Alimentación del rorcual común
  4. Reproducción del rorcual común
  5. Amenazas y conservación del rorcual común
  6. Curiosidades del rorcual común

Características del rorcual común

  • El rorcual común (Balaenoptera physalus) es un mamífero marino que pertenece a la familia Balaenopteridae, la misma que la ballena azul.
  • Es el segundo animal más grande del planeta, solo superado por la ballena azul. Puede llegar a medir hasta 27 metros de longitud y pesar más de 70 toneladas.
  • Su cuerpo es alargado y delgado, de color gris en el dorso y blanco en el vientre. Tiene una mancha blanca en la mandíbula inferior derecha que lo distingue de otras especies.
  • Su cabeza es plana y ocupa aproximadamente un quinto del largo total del cuerpo.
  • Tiene dos filas de placas de barbas en el maxilar superior, que son láminas queratinizadas que le sirven para filtrar el alimento del agua.
  • Tiene entre 56 y 100 pliegues en la garganta que le permiten expandir su boca cuando se alimenta.
  • Su aleta dorsal es curva y se ubica en la parte posterior del cuerpo.
  • Algunos individuos realizan migraciones estacionales entre las áreas de alimentación, en latitudes altas, y las áreas de reproducción, en latitudes bajas.
  • Es una especie muy longeva, siendo su esperanza de vida de entre 80 y 90 años, aunque se cree que puede alcanzar los 100 años.
  • Emite sonidos fuertes, largos y de baja frecuencia que usa para comunicarse con otros individuos y obtener información sobre el entorno. También produce pulsos cortos y sencillos que repite en secuencias.

Dónde vive el rorcual común

El rorcual común tiene una distribución cosmopolita y se puede encontrar en todos los océanos del mundo, excepto en las zonas polares cubiertas de hielo. Se alimenta en las aguas frías y templadas de las latitudes altas y se reproduce en las aguas cálidas de las latitudes bajas. Algunas poblaciones realizan migraciones estacionales entre estas áreas, mientras que otras permanecen en la misma región durante todo el año. Se conocen dos subespecies de rorcual común con diferente distribución: el rorcual del norte, que habita en el Atlántico Norte y el Mediterráneo, y el rorcual antártico, que habita en el océano Antártico y es de mayor tamaño.

Rorcual común - Dónde vive el rorcual común

Alimentación del rorcual común

El método de alimentación del rorcual común, basado en la filtración, consistente en engullir grandes cantidades de agua y luego expulsarla a través de las barbas situadas en su maxilar superior. Estas barbas, que actúan como finos tamices, permiten al rorcual retener su alimento mientras deja pasar el agua sin problema alguno.

Mientras nada a una velocidad constante, de aproximadamente 11 kilómetros por hora, este gigante marino abre sus mandíbulas de par en par para permitir el paso del alimento. En cada bocado, puede llegar a tragar más de 70 metros cúbicos de agua. Posteriormente, una vez que ha capturado a su presa, cierra su boca y contrae los pliegues ventrales presentes en su garganta, lo cual le permite expulsar el agua y retener exclusivamente el alimento deseado.

En cuanto a su dieta, esta especie se nutre principalmente de pequeños peces que tienen la tendencia de formar bancos, tales como el arenque, el capelán y el bacalao. Pero eso no es todo, también se deleita con calamares y crustáceos como los misidáceos y el krill, que son diminutos camarones que abundan en las aguas frías y polares. Además, resulta sorprendente pensar que este cetáceo puede llegar a consumir hasta 1.800 kilogramos de alimento en un solo día, lo que da muestra de su impresionante apetito y sus necesidades nutricionales.

Mediante este proceso, el rorcual común es capaz de realizar hasta 15 ingestiones por minuto durante su fase de alimentación activa. Este ritmo frenético revela la eficiencia y destreza con la que se desenvuelve en su hábitat natural. Cada movimiento que realiza en su búsqueda de alimento demuestra su impresionante adaptación evolutiva y su posición en la cima de la cadena alimentaria marina.

Rorcual común - Alimentación del rorcual común

Reproducción del rorcual común

La reproducción del rorcual común tiene lugar en los meses de invierno, específicamente en aguas templadas de baja latitud. Esta especie forma parejas monógamas y el apareamiento ocurre en la superficie del agua o en sus cercanías. Es importante destacar que los machos alcanzan la madurez para el apareamiento cuando alcanzan aproximadamente los 18,6 metros de longitud, mientras que las hembras comienzan a reproducirse alrededor de los 19,9 metros de longitud corporal.

La gestación en los rorcuales comunes tiene una duración de aproximadamente 11 meses, y el parto suele ocurrir en las mismas áreas donde tuvo lugar la fecundación. Las crías nacen con una longitud promedio de unos 6,5 metros y un peso aproximado de 1.800 kilogramos. Es durante esta etapa temprana de la vida que la madre amamanta a su cría con una leche muy rica en grasas, permitiéndole crecer rápidamente y desarrollarse adecuadamente. El destete, es decir, el momento en que la cría deja de depender de la lactancia materna, generalmente ocurre entre los 6 y los 12 meses de edad, mientras que la madurez sexual se alcanza generalmente entre los 6 y los 12 años de vida, aunque este tiempo puede variar según el sexo y la región geográfica en la que se encuentren.

Amenazas y conservación del rorcual común

Esta magnífica especie ha sufrido las consecuencias de una intensa caza comercial durante el siglo XX, lo que ha ocasionado una drástica reducción en su población. En la actualidad, el rorcual común se encuentra en “vulnerable” a nivel mundial según la UICN[1] y enfrenta diversas amenazas de origen humano, entre las que destacan:

  • La pesca accidental, que se produce cuando estos cetáceos quedan atrapados en redes o aparejos de pesca, resultando en su asfixia o sufrimiento de heridas graves.
  • La contaminación acústica subacuática, la cual afecta la capacidad de los rorcuales para comunicarse, orientarse y encontrar su alimento a través de la ecolocalización. Este tipo de contaminación proviene de fuentes como el tráfico marítimo, las actividades militares, las prospecciones sísmicas o las construcciones costeras.
  • La degradación del hábitat, que implica la pérdida o alteración de las zonas fundamentales para la alimentación, reproducción y migración de los rorcuales. Esta degradación puede ser ocasionada por el cambio climático, la contaminación química o la sobreexplotación pesquera.
  • Las colisiones con barcos, las cuales representan una de las principales causas de mortalidad en los rorcuales. Debido a su gran tamaño y su comportamiento superficial, estas ballenas son especialmente vulnerables a impactos con embarcaciones de diferentes tipos, lo que puede resultar en heridas graves e incluso fatales.

Con el fin de proteger al rorcual común, se han implementado diversas medidas de conservación, entre las que se destacan:

  • La prohibición de la caza comercial, la cual fue establecida por la Comisión Ballenera Internacional en 1986. Sin embargo, aún persisten casos de caza con fines científicos o culturales en algunos países.
  • La creación de áreas marinas protegidas, las cuales restringen o regulan las actividades humanas que puedan afectar a los rorcuales y su ecosistema. Ejemplos notables son el Santuario Ballenero del Océano Austral, el Santuario Ballenero del Océano Índico y el Santuario Pelagos en el Mediterráneo.
  • La implementación de medidas para reducir las colisiones con barcos, como el uso de sistemas de detección y aviso de cetáceos, el establecimiento de corredores marítimos seguros y la modificación del diseño de los cascos y las hélices de las embarcaciones.

Estas medidas de conservación requieren el compromiso y la cooperación de todos los sectores involucrados, desde gobiernos y organizaciones internacionales hasta pescadores y comunidades costeras. Además, es fundamental contar con información científica actualizada para evaluar la efectividad de estas medidas y adaptarlas a las necesidades específicas de cada población y región.

Rorcual común - Amenazas y conservación del rorcual común

Curiosidades del rorcual común

  • A pesar de su gran tamaño, el rorcual común es capaz de realizar impresionantes aceleraciones en el agua. Puede llegar a alcanzar velocidades de hasta 30 kilómetros por hora, lo cual es sorprendente para un animal de su tamaño.
  • Estos majestuosos cetáceos son conocidos por sus migraciones épicas. Recorren largas distancias, a veces más de 4.000 kilómetros, entre sus áreas de alimentación y reproducción.
  • Al igual que las huellas dactilares en los seres humanos, los rorcuales comunes tienen patrones de pigmentación únicos en la piel. Estos patrones pueden ser utilizados para identificar e individualizar a los individuos, lo que resulta útil en estudios de población y seguimiento.
  • Durante la temporada de apareamiento, los machos de rorcual común producen una serie de vocalizaciones llamadas "canciones". Estos complejos patrones de sonido pueden durar varios minutos y se cree que desempeñan un papel en el cortejo y la comunicación entre los individuos.
  • Durante sus inmersiones en busca de alimento, los rorcuales comunes pueden sumergirse a profundidades impresionantes. Pueden descender hasta 600 metros y permanecer sumergidos durante 10 a 20 minutos antes de volver a la superficie para respirar.
  • Aunque generalmente se les considera animales solitarios, los rorcuales comunes también pueden formar grupos sociales temporales. Estas agrupaciones suelen estar asociadas con la alimentación y la reproducción.

Ya has aprendido más acerca del rorcual común y, por ello, te animamos a seguir descubriendo más sobre las Ballenas con este artículo de BIOenciclopedia.

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Referencias
  1. Cooke, J.G. 2018. Balaenoptera physalus. The IUCN Red List of Threatened Species 2018: e.T2478A50349982. https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2018-2.RLTS.T2478A50349982.en. Accessed on 29 June 2023.

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