Ballenas

Orden Cetacea

Información y Características

Las ballenas son grandes mamíferos marinos que pueden pertenecer tanto al suborden de los Odontocetos, es decir, cetáceos con dientes como el cachalote, orca, beluga, etc., como al suborden de los Misticetos, que en vez de dientes, cuentan con estructuras llamadas barbas, tal como la ballena azul, jorobada o gris. Las ballenas están presentes en todos los océanos del mundo.

En términos estrictos, se denomina ballena únicamente a los miembros de los géneros Balaena y Eubalaena, pero la información de algunos documentos, ha ampliado el número y variedad de especies involucradas.

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Descripción de las ballenas

Su cráneo puede abarcar hasta un tercio de la longitud del tamaño de su cuerpo. Los balénidos generalmente miden entre 15 y 17 m de longitud y pesan entre 50 y 80 toneladas, pero ejemplos como la ballena azul, salen de estos parámetros. Este mamífero representa el animal más grande registrado en el actual reino animal, con una impresionante medida de hasta 30 m de longitud y pesar poco más de 170 toneladas (aunque por lo general sus medidas son menores). Para tener una referencia en cuanto a la dimensión de su tamaño, tan solo en su larga lengua podrían caber hasta 20 personas de pie. Por su parte, muchos cetáceos odontocetos miden un par de metros, pero el tamaño es variable.

Debajo de la piel de las ballenas, se halla una gruesa capa de grasa que funciona como reserva de energía, así como regulador de temperatura y como protector ante lesiones o ataques.

El corazón de una ballena es de cuatro cámaras y mide aproximadamente lo que un carrito de golf, pero pesa alrededor de 180 kg.

Carecen de aleta dorsal y sus ojos no son muy fáciles de ver, a diferencia de los delfines. Su cuerpo en forma de torpedo, hace sus movimientos fluidos y relativamente rápidos considerando sus dimensiones.

Su espiráculo se localiza en la parte superior de la cabeza de las ballenas y es por donde respiran oxígeno. Las ballenas barbadas se diferencian de las dentadas por tener un espiráculo con dos orificios.

Ballena - Orden Cetacea

Alimentación de las ballenas

Pese a su enorme tamaño, su dieta incluye pequeños crustáceos, peces, camarones, krill, plancton y organismos microscópicos. Debido a su enorme mandíbula, pueden devorar de un bocado, miles o incluso toneladas de estos pequeños animales marinos.

Pueden capturar por su parte de manera individual, o bien, hacerlo de forma grupal con decenas de participantes.

Reproducción de las ballenas

La mayoría de las especies pueden tener varios compañeros cada temporada. Por lo regular, tienen una sola cría que permanece muy unida a la madre. Su madurez sexual es alcanzada entre los siete y diez años de edad o a una edad mucho menor.

Usualmente dan a luz a sus crías cada dos o tres años y prefieren los meses de invierno para aparearse. El período de gestación dura entre 10 y 12 meses dependiendo la especie. El peso de los ballenatos también puede variar. Una cría de ballena gris puede pesar alrededor de 680 kg pero en el caso de la ballena azul, puede alcanzar los 1,900 kg.

La expectativa de vida de las ballenas se calcula alrededor de los 30 años, pudiendo ser un poco más, pero se ha demostrado que la ballena azul ha sobrevivido hasta los 110 años.

Ballena jorobada

Comportamiento de las ballenas

El comportamiento de las ballenas es sorprendente. Pueden enseñar, aprender, colaborar, planear, cuidar y tener etapas de duelo. Estas acciones se creían realizadas únicamente por homínidos como el ser humano, pero se ha comprobado científicamente que estos mamíferos también poseen la habilidad de hacerlo.

Las ballenas pueden convivir en grupos de hasta cuatro integrantes, pero durante la alimentación, pueden formar agrupaciones momentáneas de 15 a 20 individuos.

Las madres son muy protectoras de sus crías y se ha observado  adquieren un comportamiento hostil hacia intrusos como tiburones, orcas y humanos  que se acercan con dudosas intenciones.

Los misticetos se comunican entre ellos por medio de sonidos melódicos, lo que se conocen popularmente como “canto de ballenas”. Las ballenas jorobadas son las más conocidas en producir estas «melodías». Estos también incluyen pulsaciones, zumbidos, chirridos y ruidos ultrasónicos de baja frecuencia.

Las ballenas muestran diversos comportamientos que los científicos han clasificado por nombres (comúnmente en inglés) como ‘spyhop‘ donde la ballena asoma su cabeza en posición vertical o ‘pec slap’ donde la ballena puede asomar una o dos de sus aletas pectorales simultáneamente. Otros más conocidos son los golpes con la aleta caudal y el salto de ballena.

Ballenas

Ballena jorobada

Ballena gris

Ballena azul

Beluga

Amenazas para las ballenas

La caza de ballenas ha sido un problema durante siglos. Diariamente y hasta hoy en día, son capturadas para aprovechar su carne, grasa, entre otras partes. Incluso, existe un ingrediente en los intestinos de los cachalotes que es utilizado para la realización de perfumes.

Por otro lado, el calentamiento global modifica por completo la temperatura de las aguas oceánicas y la fuente de alimentación para las ballenas. Haciendo que el plancton y todo organismo pequeño que comen, se aleje del lugar habitual para encontrar mejores temperaturas.

Existen grupos ambientalistas que han realizado iniciativas de ley para proteger a estos bellos mamíferos marinos de la caza. Nosotros podemos colaborar no consumiendo algún producto derivado de su captura, tanto a nivel gastronómico como a nivel medicinal.