Gregor Mendel

Heinzendorf, Imperio Austríaco, 20 de julio de 1822-Brno, Austria-Hungría, 6 de enero de 1884

En realidad, este ilustre personaje de la historia fue bautizado como Johann Mendel y adoptó el nombre con el cual se le conoce mejor al unirse a la orden de los monjes agustinos.

Gregor Mendel fue un monje y científico al que se considera fundador de la Genética como ciencia. Por ende, también se le considera genetista. Su aportación principal fue la enunciación de las leyes de la genética, conocidas como “Leyes de la herencia de Mendel”.

Juventud

Pasó los primeros años de su vida en la humilde granja familiar y trabajó como jardinero. A pesar de las carencias económicas, con muchos esfuerzos fue enviado a la escuela secundaria (gymnasium) en la ciudad de Troppau, (ciudad hoy llamada Opava), y se graduó en 1840 con resultados favorables.

Después del gymnasium* Mendel ingresó en la Facultad de Filosofía de la Universidad de la ciudad de Olomuc, la Universidad Palacký, en vista del ofrecimiento de un programa corto de estudios. Ahí cursó entre 1840 y 1843 estudios de filosofía y de física, pero destacó principalmente en esta última ciencia. Sin embargo, las presiones económicas no parecían disminuir.

Su profesor de Física le recomendó tomar los hábitos y Mendel siguió el consejo, sabedor de que como monje tendría acceso a la educación sin tener que pagar. En 1843 se convirtió en monje de la Abadía de agustinos de Santo Tomás (Augustinian Abbey of St. Thomas) y recibió el nombre de Gregor.

Trabajos principales

Durante los primeros años en la orden se inició en la investigación. Positivamente, tuvo a su alcance la vasta colección de volúmenes de la biblioteca del recinto religioso.

Al no aprobar un examen de certificación para la docencia, Mendel se abocó al estudio de botánica, química, física y zoología en la Universidad de Viena y tuvo como profesor de Física al reconocido científico Christian Doppler, autor de las bases teóricas del efecto Doppler.

En 1853 regresó a Santo Tomás, obtuvo un puesto de profesor de Física y se inició en los experimentos sobre la genética. Sin saberlo, estaba a punto de introducirse a la historia de la ciencia.

Mendel comenzó a investigar las características de las plantas, específicamente la variación, herencia y evolución. Curiosamente, sus primeros estudios fueron realizados usando ratones, pero el obispo no vio con buenos ojos el hecho de hacer investigaciones con estos animales y Mendel tuvo que estudiar las plantas. Tenía a su disposición el extenso jardín del monasterio pero centró sus observaciones en una planta muy común, de variedades disponibles y de favorable crecimiento rápido: Pisum sativum, cuyas semillas son conocidas como chícharos, guisantes, arvejas y otros nombres. Dedicó gran parte de su tiempo al estudio de más de 28,000 especies de plantas de chícharos y comparó el tamaño, la longitud, el color y otros aspectos.

Lo que hizo Gregor Mendel fue cruzar una planta que producía semillas de color verde con otra de semillas amarillas. El resultado de los cruces entre las variedades llevó al descubrimiento de rasgos que se heredan siguiendo un patrón definido. Con base en sus notas, describió lo que hoy se conoce como “gen” y formuló la Ley de la segregación, la Ley de la combinación independiente y el Principio de la uniformidad.

En 1865 dio a conocer sus resultados en la Sociedad de Historia Natural de Brno mediante la lectura de su texto Experimento sobre Hibridación de plantas (Versuche über Pflanzenhybriden). Sin embargo, los estudios fueron ignorados.

Últimos años

En 1868 se convirtió en el nuevo abad del monasterio, pero nunca olvidó su interés por la ciencia. Trabajó en los campos de la meteorología y la astronomía e incursionó en la apicultura. En 1865 fundó la Asociación Meteorológica Austríaca.

Murió a los 61 años sin el reconocimiento que mereció en vida. Varios años después, algunos otros científicos redescubrieron los estudios de Mendel y éstos se convirtieron en la base de los estudios sobre genética.

Es conocido como “el padre de la Genética moderna”.

*Educación secundaria que precede a los estudios superiores, equivalente a escuelas secundarias de Gran Bretaña (British grammar school), preparatorias (High school) de Estados Unidos y bachilleratos en otros países.