¿Qué es el ámbar?

El ámbar es una resina fosilizada de árbol considerada como piedra semipreciosa. Posee un color característico entre naranja, amarillo y marrón que lleva el mismo nombre (color ámbar), pero esta resina también está presente en otros colores.

El ámbar verdoso, café, negro, rojo, violeta y azul, es posible hallarlo en la naturaleza. El ámbar azul es muy raro de observar, pues se encuentra exclusivamente en las tierras de República Dominicana.

Formación del ámbar.

La resina es una secreción orgánica producida por las plantas, mayormente visible en los árboles grandes. Esta es secretada como una forma de protección y defensa en respuesta a las lesiones, pues con la resina la corteza dañada se protege de insectos y patógenos.

Para obtener un fósil de ámbar, la pieza debe recibir calor y presión por miles o millones de años.

La formación del ámbar es un proceso largo y lento. La resina que brota del árbol u otra planta, se solidifica tras dos semanas, lo que recibe el nombre de copal. Este apenas es el primer paso del inicio de la formación del ámbar. Para que se convierta en tal, debe recibir calor y presión por miles o millones de años, de manera que las moléculas se vuelvan estables.

cómo se forma el ámbar.
Resina de árbol. Fuente de producción de ámbar.

En ese proceso de solidificación y conversión, la resina puede atrapar insectos, burbujas de agua y aire, así como sedimentos cercanos, lo que crea una fosilización de una calidad superior a los fósiles hallados en las rocas, ya que estos últimos sufren degradación por elementos naturales como el viento.

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Una pieza de ámbar es como una cápsula que encierra un fragmento del tiempo, ya que cada elemento dentro de ella es preservado de manera óptima, con muy pocos daños en la estructura y el tejido. Todos los elementos encapsulados proporcionan información sobre la edad de la pieza y las condiciones ambientales que prevalecían justo al momento de que la resina cayó sobre un animal, planta, etc.

El ámbar en la ciencia (Video)

La historia del mundo a través del ámbar.

Los científicos coinciden en que el ámbar es un tesoro para la investigación. Gracias a las preservaciones, se ha podido conocer el entorno y la vida animal y vegetal de numerosas eras geológicas.

Las cápsulas muestran cómo era la vida en la Tierra hace miles o millones de años. Tanto las macroinclusiones (criaturas de más de cinco milímetros) como las microinclusiones (criaturas de menos de cinco milímetros), han sido analizadas profundamente para conocer el tipo de vida silvestre que poblaba el planeta.

Ámbar en estado natural.

Seres vivos de animales y plantas hoy extintos, aún se conservan dentro de valiosas piezas de ámbar. Su estudio ha permitido la reconstrucción del panorama que conformó su ecosistema y la comprobación de muchos eventos geológicos y biológicos que se mantenían a la espera de ser corroborados.

Seres vivos de animales y plantas hoy extintos, aún se conservan dentro de valiosas piezas de ámbar.

Los Poinar.

La pareja de naturalistas estadounidenses conformada por el entomólogo y paleontólogo George Orlo Poinar y la microscopista electrónica Roberta Poinar, hicieron un sorprendente descubrimiento a inicios de los años 80: los insectos prehistóricos preservados en el ámbar que tenían bajo investigación, aún conservaban células intactas, así como parte de su ADN.

En el ámbar de esos insectos, había también muestras de plantas y pequeños vertebrados que era importante analizar. Escorpiones sin aguijón, pelos de un rinoceronte antillano y de un tigre dientes de sable, telas de araña y semillas prehistóricas, son parte de la inapreciable colección de fósiles conservados en ámbar.

Colores del ámbar báltico. / Autor de la imagen: Michal Kosior. Imagen de Dominio público.

Gracias a estas piezas que fueron recolectadas en grandes números, la pareja pudo recrear el ecosistema de un bosque tropical extinto hace millones de años en República Dominicana, lo que fue plasmado en su libro lanzado en 1999: «El bosque de ámbar: una reconstrucción de un mundo desaparecido».

La resina no solo nos muestra la apariencia de los animales de aquellos tiempos, sino su interacción y comportamiento; como por ejemplo, la batalla de una araña contra una termita. Enfrentamiento que no pudo concluir por la caída de resina sobre ellos.

Para 2016, ya en edad avanzada, George Poinar continuó con interesantes revelaciones, entre las que destaca el resguardo de fósiles en ámbar de dos flores que vivieron en la Tierra hace 15 millones de años.

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Las flores, que se conservaron casi enteras, tienen como nombre científico Strychnos electri y una de sus características más importantes era su capacidad para producir la letal toxina estricnina, un alcaloide capaz de matar pájaros y roedores.

Un año después reveló tener el fósil de una garrapata también de hace 15 millones de años, pero que aún conservaba la sangre del mono que había picado poco antes de ser encapsulada por la resina. Con ello, no solo aportó información sobre un ácaro, sino de un mamífero prehistórico. Por si fuera poco, la muestra conservaba un parásito muy similar a la malaria de la actualidad. El estado de conservación era tan bueno, que lograron conocer sus distintos grados de maduración y su evolución.

Estudios en Chiapas.

Simojovel de Allende es un pueblo de Chiapas, México, muy conocido por la comunidad científica por su producción de ámbar, obtenido de profundos yacimientos.

Este ámbar se convierte en materia prima para artesanías de alto valor, pero su importancia también radica en la riqueza informativa que cada pieza hallada lleva consigo.

Gracias a estudios de especialistas de la Universidad Autónoma de México (UNAM) sobre piezas fósiles en ámbar, se sabe cómo era la apariencia de dicho lugar durante el Mioceno temprano; es decir, hace 23 millones de años.

Artesanía de ámbar.

Hoy Simojovel se ubica a una altura de 545 m sobre el nivel del mar, a 150 km de la costa más cercana y con vegetación de selva alta. No obstante, durante el Mioceno temprano, Simojovel lucía como un manglar casi al lado del mar, con marcas de las mareas en las piezas halladas.

El estudio de piezas de ámbar y de otro tipo de restos hallados, así como los análisis geológicos realizados a lo largo del tiempo, ha dado al ser humano la oportunidad de reconstruir la vida en la Tierra antes de nuestra llegada como especie. Obtener respuestas puede llevar años de estudio, principalmente cuando se crean conexiones prehistoricas que van cubriendo espacios en blanco que se mantenían en incógnita.  

Otros aportes científicos.

Con la información obtenida del ámbar, se sabe que la posición actual de las Antillas Mayores se formó hace 25 millones de años con la llegada de la masa terrestre a la región.

También se sabe que la biodiversidad en esa zona ahora es mucho menor de lo que era en aquellos tiempos de abundante variedad de vegetación y fauna salvaje.

Valor cultural de ámbar.

El ámbar no solo es un elemento importante para la ciencia. Su belleza es apreciada alrededor del mundo como elemento decorativo, dentro de la joyería artesanal y joyería fina. Anillos, pulseras, collares, dijes, aretes, entre otros accesorios, atraen la atención de miles de turistas que año con año visitan los países que producen y trabajan los distintos colores del ámbar.

Ámbar dominicano en color azul. / Autor: Vassil. Imagen de Dominio Público.

El dominicano es el más costoso del mundo, no solo porque es extraído de las complicadas minas de ámbar en la región montañosa del norte del país, sino por la variedad de sus colores brillantes.

El ámbar dominicano es el más costoso del mundo.

Con el paso del tiempo, el ámbar fue considerado un elemento con propiedades curativas; especialmente para las inflamaciones corporales y alergias. También se le relaciona con el Sol, la pureza y la inmortalidad.

Este material no fue muy apreciado por los conquistadores españoles quienes quedaron asombrados con el oro, jade y otros metales y piedras preciosas de un valor económico más elevado. Sin embargo, no lograron detectar que la información contenida en cada pieza de ámbar llevaba consigo una importancia invaluable para la ciencia.

Los principales yacimientos actualmente explotados se encuentran en Europa, República Dominicana y México.



Referencias

unamglobal.unam.mx/?p=45041

bbc.com/mundo/noticias/2016/02/160216_ciencia_flor_extinta_rara_amber_gtg

bbc.com/mundo/noticias-48452984

en.wikipedia.org/wiki/Amber