Vanilla planifolia

El género Vanilla alberga más de 110 especies de plantas con flores y frutos, que al mismo tiempo son orquídeas. De todas las especies, Vanilla planifolia es la más importante y la única especie de orquídea utilizada con fines industriales. Su descubrimiento se produjo en los albores de la colonización europea en América, y poco tiempo bastó para que el sabor vainilla se convirtiera en uno de los más populares en el mundo.

Orden: Asparagales
Familia: Orchidaceae
Género: Vanilla

Descripción

Vanilla planifolia es una planta trepadora herbácea con tallos gruesos y delgados, que puede alcanzar 30 metros o más de longitud. Se liga al suelo a través de raíces carnosas que comúnmente se elevan hasta transformarse en raíces aéreas (que crecen por encima del nivel del suelo). Los tallos ocasionalmente se ramifican.

Las hojas son siempreverdes: la planta no las pierde por completo durante una época. Tienen una forma elíptica u ovalada con el extremo puntiagudo; su color es verde brillante. Las flores, de unos 5 centímetros de diámetro, tienen pétalos de color amarillo verdoso que se abren temprano por la mañana y mueren al día siguiente. Pueden crecer en grupos pequeños y no despiden ningún aroma.

Las vainas, o mejor dicho cápsulas, son los ovarios hinchados tras la fecundación, y corresponden botánicamente a frutos de 15 a 23 centímetros de longitud. La apariencia de estas vainas es similar a las de las plantas de frijoles o chícharos o a plátanos pequeños, pero son más delgadas y redondeadas. Duran unas 4 semanas y en su interior alojan no unas cuantas, ni decenas ni centenas, sino miles de pequeñas semillas oscuras.

Características de la vainilla.

Flores de Vanilla planifolia.

Distribución

El hábitat natural de Vanilla planifolia son los bosques tropicales americanos. La planta crece silvestre en México, Centroamérica, la región del Caribe y el noreste de Sudamérica, si bien se le considera nativa de México. Los aztecas usaban vainilla para dar sabor a una bebida hecha de cacao. Cuando los españoles llegaron a América, conocieron la planta y los usos que los nativos americanos le daban, y quedaron encantados con ella.

Los españoles introdujeron la planta en Europa en el siglo XVI, y los franceses hicieron lo mismo en Madagascar en el siglo XIX. A grandes rasgos, el cultivo está extendido en México, Madagascar, isla Reunión, Islas Comores, Indonesia, China, Turquía, Tonga y el archipiélago Guadalupe (Antillas). En México, el estado de Veracruz es el principal productor de vainilla.

La especie requiere un entorno de clima tropical, húmedo y cálido, con suelos fértiles, húmedos y orgánicamente ricos, en tierras desde el nivel del mar hasta elevaciones de 600 metros. Silvestre, se le encuentra sobre árboles cual trepadora.

Reproducción y variedades

Cuando los españoles llegaron a América, conocieron la planta y los usos que los nativos americanos le daban.

Las flores de esta especie de orquídea son hermafroditas, al tener órganos sexuales de ambos géneros al mismo tiempo. Esta característica permite que puedan polinizarse a sí mismas, sin necesidad de requerir el polen de otras plantas cercanas. Pero hay un detalle: en su estado silvestre, hay un 1 por ciento de probabilidades de que las flores se polinicen, así que las plantas cultivadas tienen que ser polinizadas manualmente, llevando el polen desde la antera hasta el estigma.

La propagación de la planta se realiza muchas veces por medio de esquejes. Este método consiste en cortar un trozo de tallo con al menos 3 hojas, colocarlo en un sitio húmedo y cálido hasta que comienza a crecer un brote, y después plantarlo. Es una especie intolerante a las heladas, por lo que se mantiene a una temperatura constante y no fría. Los frutos (cápsulas) se desarrollan una vez que la planta es madura, en torno a los 3 metros de longitud.

Un 95 por ciento de las cápsulas de vainilla del mundo provienen de Vanilla planifolia. La vainilla “Bourbon” es la variedad producida en las islas del océano Índico, específicamente Madagascar, Reunión y Comoras, y anteriormente Bourbon. La vainilla mexicana es aquella cultivada y comercializada en México.

Información sobre la planta de vainilla.

Frutos verdes.

Usos

La vainilla debe su característico aroma y sabor a la vainillina, un compuesto orgánico presente en el extracto de las semillas. Los frutos maduros e inmaduros, las hojas y las flores no desprenden ese aroma, pues esto sucede cuando el fruto (la cápsula) se seca y se somete a un tratamiento al vapor y de fermentación.

Algunas personas usan la planta de la vainilla para aliviar la fiebre y tratar molestias gástricas.

El extracto de las semillas o del fruto entero se usa como saborizante y aromatizante de alimentos y como ingrediente de perfumes. Hay miles de productos alimentarios con sabor y olor a vainilla: helados, pasteles, panes, gelatinas, natas, sorbetes, caramelos, etcétera.

Se le atribuyen propiedades afrodisíacas y estimulantes, si bien los resultados no están científicamente comprobados, y de hecho, se sabe que la vainillina no tiene propiedades antimicrobianas. Algunas personas usan la planta para aliviar la fiebre y tratar molestias gástricas. La planta también puede ser cultivada o sembrada con motivo ornamental. Después de todo, su flor es una bonita orquídea.

Amenazas y reproducción

Se desconoce el estado de conservación de Vanilla planifolia en estado silvestre, pero los cultivos no parecen sufrir grandes amenazas. Los problemas típicos son ataques de hongos, bacterias, virus e insectos que ocasionan enfermedades si no se controlan, o verdaderas plagas. La especie es susceptible a la pudrición de raíz y tallo, la antracnosis, el gusano peludo (Plusia aurifera), las cochinillas y los ácaros.