Sapo de caña

Rhinella marina

Información y Características

También llamado sapo neotropical gigante o sapo marino, es un animal que destaca por su grandeza física y por ser uno de los más antiguos que se hayan descubierto: se encontró en Colombia un fósil de sapo que data del período Mioceno, hace unos 5300 millones de años, y que no se diferencia del actual sapo de caña.

Descripción del sapo de caña

Este anfibio pertenece a la familia Bufonidae. Mide usualmente de 10 a 15 centímetros, pero se han encontrado algunos ejemplares más grandes. El mayor midió 38 centímetros y pesó poco más de 2.5 kilos.

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La piel del sapo de caña es seca, verrugosa y de colores que varían entre los marrones, grises y amarillos, salpicada de pequeñas manchas oscuras. Las patas son cortas, con dedos desprovistos de membrana en su base.

Es una especie peligrosamente venenosa. Detrás de sus ojos posee dos glándulas que contienen un veneno llamado bufotoxina; así, esta toxina es liberada cuando el sapo está en peligro o se siente amenazado. En la edad adulta, el sapo de caña se arma de una piel altamente tóxica para repeler o matar a sus depredadores.

Sapo de caña - Rhinella marina

Distribución y hábitat del sapo de caña

El sapo de caña es una especie oriunda del continente americano y habita desde el sur de Texas, Estados Unidos, hasta el sureste de Perú. Sin embargo, el sapo también existe en Australia y algunas islas del Pacífico puesto que en las primeras décadas del siglo XX varios ejemplares fueron llevados a esas tierras para controlar plagas de insectos que atacaban los cultivos. Irónicamente, hoy el sapo de caña se considera una plaga que acaba con los animales nativos y se encuentra dentro de la lista de los cien animales invasores más venenosos del  mundo.

Por su distribución relativamente grande, este sapo está adaptado a los climas que van desde el semiárido hasta el tropical. Se le encuentra en pastizales, bosques tropicales, jardines e incluso drenajes.

Comportamiento del sapo de caña

No es un animal que pueda ser considerado significativamente agresivo, pero su capacidad para matar a otros animales, dada su toxicidad, le ha acarreado una popularidad poco positiva. Es terrestre y cuando llega a algún río, laguna o lago es solo para su reproducción.

Recientemente se descubrió que usa hormonas del estrés para adaptarse a las altas temperaturas de las regiones secas de Australia y nivelar sus reservas líquidas. En pocas palabras, las utiliza para enfriar su cuerpo y evitar la deshidratación.

Alimentación del sapo de caña

Se alimenta de insectos terrestres, por lo que es una animal fundamentalmente carnívoro. También ingiere especies vegetales, en menor medida.

Sus presas preferidas son escarabajos, orugas, cucarachas, hormigas, caracoles, reptiles, roedores y pequeñas plantas.

Para atrapar su alimento utiliza dos sentidos: la vista y el olfato.

Sapo de caña - Rhinella marina

Reproducción del sapo de caña

El sapo de caña puede reproducirse durante todo el año.

El proceso es así: el macho parte hacia a algún lago, laguna, río o depósito de agua y desde ahí espera a la hembra, que alcanza la edad reproductiva después los dos años de edad. Después del apareamiento, la hembra pone de 8,000 a 25,000 huevos dispuestos como cadenas en el agua. En 48 horas, aproximadamente, los huevos eclosionan y emergen miles de renacuajos que se transforman en sapitos dentro de 12 y 60 días. A medida que crecen los sapos se alejan cada vez más de las aguas.

Como sus congéneres, los huevos, renacuajos y sapitos son letales en tanto posean toxicidad.

Amenazas del sapo de caña

A pesar que pocos animales pueden acercarse al sapo de caña sin morir no significa que no tenga depredadores. De hecho, su principal amenaza es el hombre, que considera plaga a la población de estos sapos. Hay además otros animales que sí pueden alimentarse del sapo de caña como la serpiente ojos de gato, la anguila y el yacaré overo.

Aparece en la categoría “Preocupación Menor” de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.