Suborden Caelifera

Algunos los confunden con los grillos, pero los saltamontes conforman un grupo de insectos diferentes. Estos pequeños animales reciben su nombre común por su forma de desplazamiento: por medio de saltos. Existen unas 11,000 especies de caelíferos, pero, según la región donde viven, pueden ser nombrados de formas diferentes.

Aquellos caelíferos de la familia Acrididae que pueden formar enormes enjambres voladores y cambiar su color y comportamiento bajo circunstancias especiales, se denominan langostas.

Clase: Insecta
Orden: Orthoptera
Suborden: Caelifera

Descripción

Los saltamontes se diferencian de los grillos por tener antenas mucho más cortas y por poseer un cuerpo más delgado. Como en todos los insectos, su anatomía se divide en cabeza, tórax y abdomen. Estos últimos dos están segmentados y están cubiertos por una cutícula rígida de quitina que protege los órganos internos. Posee 3 pares de patas y 2 pares de alas, de las cuales las primeras son correosas y estrechas, llamadas tegminas.

Es curioso que las patas terminen en estructuras parecidas a las garras de los mamíferos, pero les son muy útiles para sujetarse; asimismo, sus patas traseras, que destacan sobre las delanteras, son muy fuertes y poseen un fémur robusto. La cara anterior del fémur del macho cuenta con una hilera de pequeñas clavijas, usadas para estridular.

Tiene oídos timpánicos que no están en la cabeza, sino en el abdomen, y su estructura es similar a la de los oídos de algunos reptiles, aves y ranas, con una delgada membrana que transmite las vibraciones de los sonidos. Sus órganos olfativos se encuentran en las antenas. Su sistema circulatorio es abierto y en vez de sangre contiene hemolinfa, un fluido que llena sus cavidades.

Se diferencian de los grillos por sus antenas más cortas y por su cuerpo más delgado.

El tamaño de los saltamontes es muy variable según la especie, pero lo más común es que las hembras sean más grandes que los machos. Algunos son tan pequeños que miden apenas unos milímetros a 1 centímetro, pero otros llegan a medir unos 11.5 centímetros de longitud. Muchos miden de 5 a 11.5 centímetros. Los más conocidos tienen una superficie externa de color verde o marrón, pero algunos exhiben otros colores como el rojo y el gris, y unos más muestran patrones de manchas.

Características de los saltamontes.

Saltamontes – Suborden Caelifera

Distribución y hábitat

Los saltamontes se encuentran en casi todo el mundo, pero son más abundantes en las regiones tropicales. Después de estas, las regiones templadas tienen mayor cantidad de especies. Una gran parte de los saltamontes prefiere vivir en el suelo en hábitats abiertos y secos con mucha hierba, pero en general pueden hallarse en bosques tropicales de tierras bajas, pastizales y tierras semiáridas, solo por mencionar algunos. Las especies de los trópicos se encuentran tanto en líquenes y musgos como en las copas de los árboles.

Alimentación

Estos insectos son casi exclusivamente herbívoros; sí, su dieta se basa en hierbas que consumen regularmente durante el día. Complementan su alimentación con polen y néctar, y algunos son omnívoros, ya que no desprecian insectos e invertebrados más pequeños. Se sabe que pueden llegar a consumir heces de animales.

Los saltamontes mastican un poco su alimento y este después pasa al esófago, desde donde se mueve a la molleja y posteriormente al estómago, en donde se completa la digestión. Los desechos son expulsados en forma de redondas heces secas.

Comportamiento

La mayoría de las especies de saltamontes producen unos sonidos chirriantes que funcionan como una forma de comunicación. Estos sonidos, llamados estridulaciones, se producen cuando los insectos frotan sus patas posteriores, con una hilera de pequeñas clavijas, contra los nervios de las alas traseras. Todas las especies tienen distintivas frecuencias de estridulación. Cabe aclarar que generalmente solo los machos generan estridulaciones para atraer a las hembras, pero en algunas especies las hembras también tienen esta capacidad.

Las patas están especialmente adaptadas para el salto, que se realiza extendiendo las patas y empujando contra el suelo. Algunas langostas son tan ágiles que pueden realizar saltos de hasta 1 metro. Son muy activos durante el día, pero a veces se alimentan también durante la noche. Existen algunas especies migratorias que forman grupos de miles o millones de miembros; por ejemplo, las langostas.

Reproducción de los saltamontes.

Reproducción

En una vasta zona de pastizales puede haber varias especies de saltamontes que estridulan durante la época de reproducción, pero los individuos solo reconocen y responden los sonidos de los individuos de su misma especie. La mayoría son solitarios y se reúnen cuando necesitan aparearse.

Los machos transfieren su esperma a la hembra en una cápsula pequeña llamada espermatóforo. Posteriormente, la hembra deposita los huevos sobre el suelo o debajo de él, y los cubre bien con vegetación, tierra o arena. Una vez fuera de los huevos, las criaturas pasan por varias etapas hasta que adquieren el tamaño de un adulto.

Amenazas y conservación

Son vulnerables al ataque de virus, bacterias y protozoos.

Los saltamontes tienen muchos depredadores. Ya los huevos pueden convertirse en alimento de bombifílidos (Bombyliidae), meloidos (Meloidae) y carábidos (Carabidae). Los adultos pueden ser presa de mamíferos pequeños y medianos, anfibios, moscas, hormigas, abejas, arañas, aves y muchos otros animales más. En adición, son vulnerables al ataque de virus, bacterias y protozoos que llegan a causarles enfermedades.

El ser humano no es un depredador importante, pero en algunas zonas acostumbra capturarlo y consumirlo como alimento. Las langostas son vistas como una plaga, debido a que llegan en masa a una región y tienden a consumir cultivos agrícolas en poco tiempo.

No se les considera animales globalmente amenazados.

 

 

 

Fuentes

Martin Walters. (2010). The complete illustrated world encyclopedia of insects. Anness Publishing Ltd.

Charlotte Uhlenbroek. (2009). Vida Animal. Pearson Educación.

https://en.wikipedia.org/wiki/Grasshopper

http://global.britannica.com/animal/grasshopper-insect

http://australianmuseum.net.au/grasshoppers-crickets-katydids-and-locusts-order-orthoptera