Rafflesia arnoldii

Información y Características

La flor individual más grande del mundo, a la que se ha aplicado el sobrenombre de “flor cadáver” por el desagradable olor que despide, pertenece a esta especie de planta parásita endémica de ciertas partes del mundo. Es una especie rara de la que aún falta conocer mucho pero que suele exhibirse en museos para que chicos y grandes admiren su llamativa forma.

Su descubrimiento tuvo lugar en Sumatra en el siglo XIX y la palabra arnoldii de su nombre científico se proporcionó en honor del botánico Joseph Arnold.

Orden: Malpighiales
Familia: Rafflesiaceae
Género: Rafflesia

Descripción

La planta no cuenta con raíces, tallo ni hojas observables, y no es visible a menos que los brotes aparezcan de la corteza de su huésped y se desarrollen las flores. Esto es así porque su estructura principal permanece en forma de hebras dentro del huésped. Las flores se componen de 5 pétalos anaranjados o rojizos con manchas color beige, unidas entre sí por una estructura con forma de copa o recipiente hueco. En el centro se sitúa una columna con un disco del que emergen algunas espinas verticales.

La flor alcanza hasta 1 metro de diámetro y 11 kilogramos de peso.

Rafflesia Arnoldii  - La flor cadaver

Distribución

Es endémica de Sumatra y Borneo, dos islas indonesias del sureste de Asia. Crece en bosques primarios y secundarios hasta  a 1,000 metros sobre el nivel del mar, siendo las plantas del género Tetrastigma sus huéspedes mayoritarios.

Reproducción y variedades

Cada flor (unisexual) es masculina o femenina y debajo del borde del disco central se localizan los órganos sexuales. Se cree que las flores son polinizadas por las moscas carroñeras que acuden a ellas con el polen a cuestas, atraídas por el intenso y “tentador” olor a carne podrida que despiden. Tienen un desarrollo lento, de hasta 10 meses o 1 año, y duran abiertas unos cuantos días, por lo que la polinización exitosa no es muy común, aunado al hecho de que los insectos tienen que visitar primero a la flor masculina y después a la flor femenina.

Existe otra posible explicación del olor de la flor: podría simplemente ser resultado de los pétalos en descomposición. Si la polinización es exitosa, se producen frutos redondos con pequeñas semillas de dura cáscara. Las musarañas arborícolas (Scandentia) son los mamíferos que se ocupan de esparcir las semillas de la planta.

Las variedades de Rafflesia arnoldii son Rafflesia arnoldi var. arnoldii, que crece en Borneo y Sumatra, y Rafflesia arnoldii var. atjehensis que parece crecer únicamente en el norte de Sumatra.

Usos

Se trata de una especie relativamente poco conocida pero que suele alcanzar notoriedad cuando se habla de flores grandes. Ciertamente es una de las flores más grandes del mundo y es un ícono ahí en donde crece. Por su olor, quizá no es el tipo de flor que desearías que creciera en tu jardín, pero es una de las 3 flores nacionales de Indonesia y su imagen se incorpora en folletos turísticos y sellos como símbolo de la riqueza natural de aquel país.

Rafflesia Arnoldii  - La flor cadaver

Los botones de flores forman parte de los ingredientes de algunos remedios de la medicina tradicional, especialmente para el tratamiento durante el parto y después de este. Además se les usa como afrodisíaco, pero su efectividad en este caso no está científicamente probada.

Amenazas y conservación

Pese a no figurar en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, es posible que la población de Rafflesia arnoldii esté disminuyendo como consecuencia de la perturbación humana que causan el ecoturismo y la excesiva recolección para apropiarse de ella, una especie rara, o para usar sus brotes en la medicina tradicional. En adición, su hábitat está disminuyendo toda vez que depende de los bosques primarios y secundarios.

Las especies del género Rafflesia están protegidas en algunas reservas ubicadas en su área de distribución y algunos expertos ambientalistas están trabajando en la forma de recrear su hábitat para estimular la recuperación de la población.