Pelícano blanco americano

Pelecanus erythrorhynchos

Información y características

Es un ave marina de la orden de los pelecaniformes.

En ocasiones se le confunde con el pelícano blanco del viejo mundo por su enorme parecido físico con la diferencia de que el primero no posee una pequeña cresta en el pico que el otro sí tiene.

Descripción del pelícano blanco americano

La característica más obvia de este pelícano es el plumaje blanco que recubre  su cuerpo, con excepción de las plumas primarias de sus alas. Cuando es apenas un  polluelo, está recubierto de un suave plumón gris. Tiene largas patas de color naranja y una bolsa del mismo color debajo de su pico robusto. Cada ojo tiene alrededor una mancha amarilla.

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Después del cóndor de California, el pelícano blanco americano es el ave de mayor envergadura en Norteamérica pues es tan grande que mide de 1 metro con 30 centímetros hasta 1 metro con 80 centímetros, aunque los machos siempre superan en tamaño a las hembras. Su peso varía entre los 3 kilos y medio y los 13.6 kilogramos.

Pelícano blanco americano - Pelecanus erythrorhynchos

Distribución y hábitat del pelícano blanco americano

Habita en los pantanos, manglares, estuarios y bahías de aguas frescas en América del Norte aunque en invierno puede migrar hacia Centroamérica y América del Sur para reproducirse o descansar en las islas. En suma, los países en donde se distribuye corresponden principalmente a Canadá y Estados Unidos.

En los territorios del noroeste de Estados Unidos existen colonias para anidar que se encuentran en Alberta, Forth Smith y la isla Gunnison, en donde aproximadamente del 10 al 15 por ciento de la población de pelícanos blancos americanos la usa como zona de nidificación.

Comportamiento del pelícano blanco americano

Es un animal tranquilo y silencioso que sólo emite graznidos cuando está en un contexto agresivo o sexual.

La soledad no es exactamente disfrutable para esta sociable ave que prefiere vivir en colonias de hasta 1000 nidos y anida y se alimenta en grupos; por eso, es un ave gregaria. Por lo general, si no está buscando alimento pasa el tiempo durmiendo o descansando. Es diurna.

Grácil al volar, el pelícano blanco americano comienza a migrar cuando cumple los 2 años de edad y a partir de entonces migra cada año en bandadas de más de 180 pelícanos que vuelan en forma de línea recta o de “V” en el cielo. Esta migración sucede generalmente en primavera, pues en otoño el número de aves viajeras se reduce.

Alimentación del pelícano blanco americano

Su dieta se basa en peces, crustáceos y moluscos. Dada su sociabilidad, trabaja en equipo para conseguir su alimento: forma un semicírculo junto con otros pelícanos y permanecen en la superficie del agua para detectar a sus presas y acorralarlas, por lo que es más difícil que éstas escapen.

Los peces que más consume son la trucha, la carpa y el salmón.

Pelícano blanco americano - Pelecanus erythrorhynchos

Reproducción del pelícano blanco americano

En este caso, el cortejo inicia en el aire a principios o mediados de la primavera. El macho sobrevuela el terreno y extiende las alas para “impresionar” a la hembra. Después del apareamiento la hembra pone unos 2 o 3 huevos y los padres se turnan para incubar en el nido a los futuros polluelos, que salen del huevo 3 o 4 semanas después. Son monógamos durante la época de crianza.

Suele suceder que de los polluelos sólo uno logra sobrevivir. Vive con sus padres unas 3 semanas y posteriormente abandona el nido para integrarse a otro grupo de pelícanos.

Amenazas del pelícano blanco americano

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza clasifica al pelícano blanco americano como un animal de “Preocupación Menor” con respecto a otras especies. Sin embargo, representan amenazas para esta ave los depredadores naturales de su hábitat como los zorros, los coyotes y las gaviotas que se alimentan de los huevos o atacan a los polluelos recién nacidos.