La Papa

Solanum tuberosum

Información y características

Es uno de los alimentos más importantes y consumidos, pero su origen es puramente americano. El tubérculo de la planta de la papa o patata es el cuarto cultivo alimenticio más importante en el mundo después del trigo, el maíz y el arroz.

Orden: Solanales
Familia: Solanaceae
Género: Solanum

Descripción

Es una hierba perenne de tallos rectos que mide alrededor de 60 centímetros de altura, aunque puede alcanzar 1 metro. Tiene hojas compuestas organizadas en 3-5 pares de folíolos. La papa comestible es un tubérculo o estructura subterránea donde se almacenan nutrientes.

Podría sorprenderte el encanto de las flores de la planta. Son pequeñas estructuras de unos 2.5 centímetros de diámetro cuyos pétalos exhiben una tonalidad blanca, amarilla, azul, rosada, roja y hasta púrpura, con anteras amarillas. El fruto, por su parte, es una baya redonda no comestible de unos 4 centímetros de diámetro.

Distribución

Lo más probable es que la papa sea oriunda de los Andes sudamericanos y que haya sido domesticada hace unos 7,000-10,000 años atrás en la región del lago Tititaca, entre lo que hoy es Perú y Bolivia. También es posible que la fecha de domesticación date de 5,000-8,000 años a. C.

Era un alimento básico para los incas y su principal fuente de energía; con la llegada de los colonizadores su empleo se extendió hacia el Viejo Mundo. Se cree que fue Sir Francis Drake la persona que introdujo la papa en Inglaterra. Hoy su cultivo es frecuente en muchos países, siendo Estados Unidos, Ucrania, Alemania, India, Rusia, China y Polonia importantes productores.

La Papa- Solanum tuberosum

Reproducción y variedades

Las flores de la planta son polinizadas por insectos como los abejorros; puede existir polinización cruzada así como autofertilización. Tiempo después de que las flores aparezcan, se desarrollan unos frutos redondos que contienen en su interior hasta 300 pequeñas semillas.

Debido al extenso cultivo de la papa, existen más de 5,000 variedades de colores y tamaños diferentes, así como ligeras variaciones de sabor. Ejemplos de papas de cultivo son “King Edward”, “Maris Piper”, “Desirée” y “Estima”.

Usos

La papa es y ha sido desde su domesticación un alimento esencial en la dieta humana. El tubérculo es rico en vitaminas y minerales; en algunas regiones se convierte en la principal fuente de vitamina C en tiempos invernales. Contiene además potasio, hierro, vitamina B, tiamina, niacina, magnesio, fósforo, ácido fólico y fitoquímicos. Sin embargo, es mejor conocido por ser una rica fuente de hidratos de carbono, almidón y glucosa.

La Papa- Solanum tuberosum

Durante mucho tiempo era común creer que el consumo de papas incitaba al aumento de peso, por lo cual muchas personas a régimen las evitaban. En cambio, ahora se sabe que, siempre y cuando no sean fritas o preparadas con exceso de mantequilla u otros aditamentos altamente calóricos, son elementales para una dieta diaria, aunque el propósito sea bajar de peso. Es en resumen un alimento casi completo y proporciona casi el 25 por ciento de vitamina C en Europa.

La papa es además muy versátil y está presente en muchísimas cocinas alrededor del mundo. Se consume hervida, al horno, asada, salteada, frita o cocida al vapor, en ensaladas, guarniciones, salsas, purés, sopas, pasteles, etcétera. Con ella se elaboran productos comerciales, como las ya clásicas papitas fritas. Pero esto no es todo, pues existen bebidas alcohólicas que requieren papas y algunos animales de granja son alimentados con dichos tubérculos.

Hay que tener cuidado cuando se manipulan papas sin conocimiento. Pocos saben que las partes verdes de la planta (hojas, tallos, brotes, frutos y hasta tubérculos) que se han expuesto a la luz contienen solanina y otros glicoalcaloides, compuestos tóxicos con capacidad para ocasionar calambres, dolor de cabeza, diarrea y en casos raros, la muerte.

Amenazas y conservación

No se considera amenazada, pues su cultivo es deseable y generalizado. Pero a pesar de los cuidados que horticultores pueden proporcionar a los cultivos de papa, esta es a veces atacada por enfermedades e infecciones causadas por hongos. Puede ser víctima de la sarna común, la roya, el moho gris, el tizón tardío y diversos tipos de virus.