Oso hormiguero gigante

Myrmecophaga tridactyla

Información y características

Como su nombre bien indica, es el más grande de las especies de oso hormiguero. Pertenece al orden Pilosa y a la familia Myrmecophagidae.

En idioma portugués, se le llama tamandua-bandeira; la palabra tamandua significa “devorador de insectos” y bandeira significa bandera, en alusión a la forma de la cola del oso hormiguero.

Descripción del oso hormiguero gigante

El aspecto curioso del oso hormiguero gigante se debe principalmente a su largo hocico, el cual puede medir 45 centímetros de longitud. La lengua es todavía más larga: son 50 centímetros de un órgano cubierto con una pegajosa saliva. El cráneo, las orejas y los ojos son pequeños.
La longitud del cuerpo es de 182-217 centímetros y su peso se encuentra entre 33 y 41 kilogramos. Posee un largo y espeso pelaje marrón, mucho más espeso en la cola, cuya longitud alcanza los 45 centímetros.

Son animales desdentados. Debajo de la boca hasta la mitad del torso se extiende una franja negra con el borde color blanco. Tienen patas traseras con 5 uñas cortas y patas delanteras que tienen también 5 uñas, con la diferencia de que las 3 interiores son muy largas y afiladas.

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Distribución y hábitat del oso hormiguero gigante

El oso hormiguero se extiende desde el sur de México hasta el noroeste de Argentina, sólo en el continente americano. Las mayores concentraciones se encuentran en Sudamérica.

Es posible encontrarlo en una gran diversidad de hábitats pero mayormente habita praderas, bosques y pastizales, prefiriendo zonas apartadas y abiertas. Aún así se han encontrado osos hormigueros en zonas rurales o densamente pobladas.

Comportamiento del oso hormiguero gigante

Es un animal que puede ser diurno o nocturno según sus necesidades. Sin embargo, hay mayor número de individuos cercanos a la urbanización que realiza sus actividades cotidianas durante la noche. Suele descansar acurrucado en arbustos densos, madrigueras abandonadas o encima de la hierba alta, con la cola doblada sobre su cuerpo para conservar el calor y camuflarse.

Es excelente nadador y puede hacerlo a través de anchos ríos. También se le ha visto bañarse. Generalmente, se desenvuelve con sus semejantes solo en época reproductiva o con sus crías. Éstas se comunican con la madre por medio de silbidos agudos.

Existen mitos sobre la agresividad del oso hormiguero, pero en realidad esta especie no representa peligro para el ser humano a menos que sea molestado (como la mayoría de los animales). Es capaz de luchar con otros osos hormigueros si es necesario, aunque normalmente se ignoran o se alejan.

Alimentación del oso hormiguero gigante

La dieta del oso hormiguero es carnívora y consume principalmente hormigas, pero también se alimenta de termitas y larvas. En pocas ocasiones, por razones de abundancia y no de preferencia, come frutas.

La manera en la que se alimenta es digna de observación minuciosa: “peina” la zona y con sus garras fuertes abre los nidos o colonias de los insectos. Después, recoge el alimento con su lengua pegajosa, puesto que sus glándulas salivales secretan una sustancia viscosa que la cubre. En cuestión de minutos, el oso hormiguero consume miles de hormigas o termitas, agitando la lengua hasta 150 veces por minuto.

Información sobre oso hormiguero gigante

Reproducción del oso hormiguero gigante

El oso hormiguero puede aparearse durante todo el año pero alcanza la madurez sexual entre los 2.5 y los 4 años de edad. Para copular, la hembra primero se recuesta sobre un lado y entonces el macho se inclina y se recuesta a su lado para transferir el esperma. La pareja puede permanecer junta durante 3 días e incluso aparearse más veces en ese período.

La gestación dura alrededor de 190 días, tiempo después del cual la hembra pare de pie 1 sola cría que tiene un peso aproximado de 1.3 kilogramos. Una vez fuera del vientre materno el pequeño comedor de hormigas sube a la espalda de la madre. La cría nace con los ojos cerrados y éstos comienzan a abrirse 6 días después. A los 3 meses de edad ya puede consumir alimentos sólidos y a los 10 meses es destetado por completo.

Amenazas del oso hormiguero gigante

Esta especie está clasificada en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza como “Vulnerable” debido al descenso dramático del número de individuos con vida y en su estado natural. Por ejemplo, entre el año 2000 y el 2010 la población total se redujo un 30 por ciento.

Sus amenazas más grandes son los incendios forestales que además de acabar con su hábitat, le impiden sobrevivir ya que su pelaje es inflamable y sus movimientos son muy lentos como para poder escapar rápidamente. Por otra parte, la caza deportiva coadyuva a la vulnerabilidad, así como la caza por sustento ya que el pelaje y las garras se utilizan para confeccionar productos para indumentaria.