Helecho águila

Pteridium aquilinum

Información y características

Helecho común, helecho hembra o helecho águila son los nombres que recibe esta especie de planta vascular. Carlos Linneo describió al helecho en su obra Species plantarum, a mediados del siglo XVIII.

Orden: Dennstaedtiales
Familia: Dennstaedtiaceae
Género: Pteridium

Descripción

Debido a que es una especie común, es relativamente fácil reconocerla por el tallo ramificado de color pajizo. De un rizoma subterráneo de 2.5 centímetros de diámetro emerge un el tallo principal que mide alrededor de 1 centímetro en su base. Es capaz de adquirir 4 metros de longitud si las condiciones son adecuadas para su crecimiento.

Exhibe frondas grandes de forma ligeramente triangular, de inclinación casi horizontal y de dimensiones grandes, que pueden alcanzar de 1 a 3 metros de longitud. Las frondas jóvenes poseen unos pelillos suaves en la superficie. Cada fronda es pinnada, es decir, cuenta con varios folíolos a los lados del raquis o eje principal. Los folíolos o pinnas miden de 5 a 15 milímetros de largo, y debajo se hallan unas esporas oscuras llamadas soros, que parecen simples puntos negros.

Distribución

Disfruta de una distribución cosmopolita pues crece en hemisferios sur y norte en prácticamente todo el mundo salvo en la Antártida y en la región ártica, así como en desiertos. Es especialmente común en Gran Bretaña, y como tiene buena capacidad de adaptación, su rango se amplió durante el siglo XX.

Prospera en zonas de clima templado y subtropical. Se le halla en sabanas arboladas, páramos, pastizales, bosques, campos, matorrales, pantanos, áreas quemadas, prados y otros sitios de suelo ácido. En general, crece en suelos profundos, bien drenados y nunca anegados o con presencia de cinc.

Reproducción

Los helechos no producen semillas ni flores, sino que se reproducen por esporas desarrolladas en los soros del envés de las frondas. Las esporas son fácilmente transportadas dadas su ligereza, lo que constituye uno de los factores que han propiciado su extensión alrededor del mundo. Asimismo, son muy resistentes a las condiciones del ambiente.

Gran parte de las esporas germinan en primavera, cuando aparecen muchas de las frondas. Las frondas mueren en el otoño.

Helecho águila- Pteridium aquilinumUsos

El helecho águila se ha utilizado como componente del estiércol y el mantillo, así como para la yesca y como combustible. En la Edad Media era un producto económicamente valioso y con él se hacían algunos pagos. Las cenizas se agregaban a la potasa, que a su vez servía para fabricar jabones y vidrio, y con los rizomas se teñía lana. Aún en la actualidad es usado como lugar de descanso para el ganado.

Los seres humanos han comido esta especie, pero no es recomendable hacerlo ya que contiene compuestos cancerígenos.

Amenazas y conservación

Pteridium aquilinum es una especie bastante resistente y capaz de soportar hasta las endebles condiciones del suelo después de un incendio. No obstante, las plantas son vulnerables a las heladas y las frondas mueren cuando son expuestas al frío.

En ciertas partes su crecimiento es indeseable y puede considerársele una plaga, ya que limita el crecimiento de otras plantas a su alrededor. La abundancia de este helecho es tal, que no está globalmente amenazado y mucho menos en peligro de extinción.