Subreino Eumetazoa

¿Te gustan los gusanos? Ciertamente, no son los animales más carismáticos del mundo, además, el hecho de que algunos afecten la salud de personas y otros animales no aumenta el aprecio por ellos. Sin embargo, estas criaturas son más interesantes y valiosas de lo que podría pensarse.

Se considera gusano a todo animal invertebrado de cuerpo blando, alargado y sin extremidades, aunque algunos tienen apéndices o cerdas llamadas setae. Hay 3 tipos principales de gusanos: los platelmintos, de cuerpo plano; los nematodos, de cuerpo redondo, y los anélidos, de cuerpo segmentado. Dado que “gusano” no es un término estrictamente científico, veces se usa para referirse a los ciempiés y milpiés, y a otros animales de anatomía parecida.

Otros grupos de gusanos son los quetognatos (Chaetognatha), los gnatostomúlidos (Gnathostomulid), los nematomorfos (Nematomorpha), los nemertinos (Nemertea), los hemicordados (Hemichordate), los onicóforos (Onychophora), los foronídeos (Phoronid), los priapúlidos (Priapulida) y los sipúnculos (Sipuncula).

Hay 3 tipos principales de gusanos: los cuerpo plano, los de cuerpo redondo y los de cuerpo segmentado.

Descripción

Existen tan variados tipos de gusanos como de características físicas, aunque todos se distinguen de otros animales por tener un cuerpo largo y blando. Los tejidos de su anatomía se forman por capas y se basan en cavidades internas. Por lo general, son animales anatómicamente simples, de los cuales los platelmintos lo son más. Poseen un cuerpo plano en vez de cilíndrico en cuyo extremo frontal se hallan unos ocelos u ojos sensibles a la luz. La mayoría de los platelmintos son parásitos.

Características de los gusanos.

Gusanos alimentándose de una hoja.

Los nematodos tienen un cuerpo largo y redondeado, con una superficie externa dura. Algunos poseen un cuello que se retrae y queda oculto, una probóscide parcialmente invaginada y unos diminutos ganchos que los sujetan a un sitio determinado. Por su parte, los anélidos son los más complejos; su cuerpo se compone de varios segmentos con la misma disposición de nervios, vasos sanguíneos y órganos. Su aparato digestivo se extiende desde la abertura oral hasta la abertura anal, y se constituye por una minúscula boca, una faringe muscular, un esófago, un buche, una molleja y el intestino. Los anélidos se dividen en 3 grupos principales: poliquetos (gusanos marinos), oligoquetos (gusanos terrestres y de agua dulce) e hirudíneos (sanguijuelas).

Muchos carecen de un sistema respiratorio o circulatorio bien desarrollado. En los anélidos, platelmintos y otros tipos de gusanos la piel actúa como una barrera contra las sustancias del exterior, y absorbe nutrientes, oxígeno y otras sustancias necesarias para su nutrición y respiración. Los gusanos marinos sin aparato excretor, como los quetognatos, expulsan sus desechos a través de su piel.

Muchos gusanos se desplazan gracias a pequeñísimas contracciones musculares, pero las cerdas (setae) de los poliquetos les ayudan a moverse. Aunque se les atribuye un tamaño pequeño, muchos gusanos pueden ser sumamente largos. Por ejemplo, Placentonema gigantissimum mide ¡8 metros de longitud!

Distribución y hábitat

Los gusanos pueden vivir en casi todo el mundo y en un sinfín de hábitats que incluyen mar, tierra, cuerpos de agua dulce y hasta los intestinos de otros seres vivos. Estos últimos son llamados gusanos parásitos. Algunos otros se limitan a vivir en la orilla del mar.

Pueden prosperar en el lecho marino y en arrecifes de coral.

Los poliquetos son marinos, si bien algunos pocos son capaces de vivir en ambientes terrestres húmedos. Pueden prosperar en el lecho marino, en arrecifes de coral e incluso en restos flotantes de materia inorgánica, como las superficies de barcos.

Alimentación

Los gusanos pueden alimentarse de bacterias, hongos, protistas, desechos orgánicos en descomposición y, en algunos casos, directamente de los nutrientes disueltos en el agua. Debido a que los gusanos terrestres excretan diariamente sus desechos en cantidades semejantes a su propio peso, enriquecen el suelo. Por esto, son muy apreciados por los granjeros y agricultores.

Los parásitos cestodos carecen de boca y aparato digestivo, por lo que absorben nutrientes a través de su finísima piel.

Especies de gusanos.

Gusanos de la seda.

Comportamiento

Ellos pasan mucho tiempo buscando alimento. Algunos, como las lombrices de tierra, cuentan con receptores sensoriales en la piel con los que se guían en el suelo. Si hace mucho calor o mucho frío, excavan profundamente con la intención de sobrellevar las temperaturas.

Reproducción

Los hábitos de reproducción varían según el grupo y la especie. Lo más común es que los anélidos y los platelmintos sean hermafroditas, es decir, con órganos sexuales femeninos y masculinos al mismo tiempo, mientras que los nematodos tengan sexos separados y sean machos o hembras. Muchas especies se reproducen asexualmente por fragmentación, tras la que se originan dos individuos a partir de uno solo.

Los gusanos poliquetos pueden reproducirse tanto sexual como asexualmente. Ellos pueden ser hermafroditas, de sexos separados o bien, ser machos en un momento de su vida y después cambiar de sexo. Los gusanos terrestres suelen ser hermafroditas, copulan activamente y, con un poco de suerte, ambos individuos terminan con sus huevos fertilizados. En 2-3 semanas, los huevos eclosionan y aparecen crías.

No se encuentran en peligro de extinción y son valiosos para la agricultura.

Amenazas y conservación

Los gusanos son de los animales más abundantes de la Tierra, y no se encuentran en peligro de extinción a nivel global. Pese a no ser animales amados por chicos y grandes, son valiosos para la agricultura. Eso sí, tienen múltiples depredadores naturales, entre los que se encuentran aves, salamandras, geckos y tejones, solo por mencionar algunos.

Los gusanos parásitos son muy peligrosos para la salud de los seres vivos, ya que tienden a reducir su vigor y mermar su salud.

 

 

 
Fuentes

Parragon Books. (2013). Enciclopedia del Mundo Animal.

Charlotte Uhlenbroek. (2009). Vida Animal. Pearson Educación.

http://global.britannica.com/animal/worm

https://en.wikipedia.org/wiki/Worm

http://australianmuseum.net.au/segmented-worms-the-polychaetes

http://www.nps.gov/pore/learn/nature/otherinvertebrates.htm

http://www.bbc.co.uk/gardening/gardening_with_children/didyouknow_worms.shtml

http://animals.howstuffworks.com/animal-facts/earthworm3.htm