Girasol Común

Helianthus annuus

Información y características

El girasol común es una especie de planta anual ampliamente reconocida en muchas culturas del mundo. Además del intenso color amarillo de su flor principal, sobresale por los usos variados que tiene a partir de sus frutos y su aceite.

Su nombre científico fue dado a partir de los vocablos griegos helios (sol) y anthos (flor).

Orden: Asterales
Familia: Asteraceae
Género: Helianthus

Descripción

El girasol común es una famosa planta de tallo alto y ligeramente curvo con pelos en su superficie; llega a crecer hasta 3 metros de altura, pero algunos alcanzan los 5 metros y un ejemplar llegó a 8.23 metros. Las raíces subterráneas son largas y las hojas son anchas, ásperas y con el margen dentado. Por lo regular se disponen de forma alterna a lo largo del tallo.

La flor grande y vistosa de la planta está compuesta por pequeñísimas flores de 5 pétalos y rodeadas de estériles flores amarillas, también pequeñas. Su fruto es un aquenio que mide entre 15 y 25 centímetros y que contiene una única semilla en su interior.

Distribución

Oriundo de Norteamérica, Helianthus annuus es cultivado actualmente en un número grande de países, entre los que se encuentran Estados Unidos, Argentina, Sudáfrica, India, China, España, Francia y Turquía. En Rusia, Ucrania y la región del Cáucaso comenzó su cultivo en el siglo XIX.

El origen de la planta parece estar en el suroeste de Estados Unidos, cuando su ancestro silvestre consiguió domesticarse hace más de 5,000 años atrás. No obstante, se ha dicho también que pudo haber sido domesticado por primera vez en alguna parte de México, con base en el descubrimiento de cultivos en Tabasco que datan alrededor de 2600 a. C.

Girasol Común - Helianthus annuus

En cualquier caso el uso de la planta se extendió hacia todas partes de América y en el siglo XVI los conquistadores la llevaron a Europa, donde una vez más obtuvo éxito como especie ornamental y de cultivo. Fue introducida en España en 1514.

Para su cultivo, requiere un sitio pleno de rayos solares y resguardado de los vientos fuertes. Crece en climas levemente frescos a subtropicales, desprovistos de humedad.

Reproducción y variedades

A las abejas les llaman la atención los girasoles comunes y muchas veces se encargan de polinizarlos. Las flores interiores del disco son las estructuras fértiles. Para cultivarlos, las semillas deben sembrarse preferentemente en primavera y en otoño ya las semillas marrones pueden cosecharse. Para matar 2 pájaros de un tiro, algunos agricultores sitúan colonias de abejas melíferas en los campos de girasol.

Debido a siglos de cultivo se producen varias variedades de la planta, que se caracterizan por una sola flor grande con un tallo sencillo. Normalmente se les cultiva con base en sus semillas o en sus flores; algunas de estas variedades son “Rostov”, “Sundak”, “Peredovik” y “Grey stripe”.

Usos

Los nativos norteamericanos usaron el girasol común para obtener un colorante amarillo de las flores y negro o azul fuerte de las semillas, así como para preparar una harina y aceite de estas. Hoy en día se le cultiva para aprovechar precisamente las semillas y obtener un aceite muy versátil usado para cocinar y como ingrediente de productos para el cabello.

Girasol Común - Helianthus annuus

El aceite de girasol es uno de los más utilizados en el mundo y cuyos mayores productores son Rusia, Argentina y Estados Unidos. Además de servir para cocer alimentos, puede usarse como aliño de algunos platillos para realzar su sabor y como componente de margarina, pinturas, jabones, velas, cosméticos y biocombustible. Se aplica en la piel al momento de prodigar masajes y para aliviar dolores musculares y dolencias reumáticas.

Las semillas pueden consumirse tostadas, frescas, en pan (enteras) o convertidas en harina. Con las semillas tostadas y dejadas fermentar se prepara una bebida, un yogur o una crema y las semillas más pequeñas se destinan a la alimentación de aves. De su cáscara se elabora papel secante y con su corteza se produce ropa y otros tipos de papel. Por otro lado, las flores son un bonito adorno para cualquier hogar o edificio y han sido protagonistas de varias obras de arte.

¿Por qué las semillas y el aceite son tan demandados? Dejando de lado su versatilidad, contienen gran cantidad de proteínas y otros nutrientes como vitamina B, ácido fólico y pantoténico, zinc, magnesio, fósforo y vitamina A y D. Las semillas son diuréticas y calman los dolores de estómago, mientras que el aceite no contiene colesterol y sí altos niveles de ácidos grasos insaturados.

Amenazas y conservación

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza no ha clasificado al girasol común. Puede ser afectado por los hongos del género Botrytis y Sclerotinia.