Frailecillo común

Fratercula arctica

Información y características

A esta ave se le conoce también con el nombre de frailecillo atlántico, lo que indica de dónde es originario. El frailecillo común es la única subespecie de frailecillo nativa de zonas del océano Atlántico y está íntimamente ligada al frailecillo copetudo y el frailecillo de cuernos.

Descripción del frailecillo común

Es un animal pequeño y rollizo, de unos 28-30 centímetros de longitud y de unos 400-650 gramos de peso en su etapa adulta. Ambos sexos tienen peso y altura semejantes sin que existan diferencias significativas. La parte superior del cuerpo está cubierta de plumas negras, y la parte inferior así como las mejillas están cubiertas de plumas blancas. Sólo en invierno las mejillas cambian de color a negro o gris oscuro.

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Lo que distingue al frailecillo común con otros frailecillos es el colorido pico naranja que desarrolla al hacerse adulto y del que los jóvenes carecen, aunque en invierno los frailecillos comunes adultos pierden esta distinción para recuperarla en la primavera. Por su pico es llamado también “loro de mar”.

Puede volar bastante rápido y por ende alcanza hasta 90 kilómetros por hora. Nada muy bien e incluso puede sumergirse a 60 metros de profundidad por poco más de 20 segundos.

Distribución y hábitat del frailecillo común

Procede de las regiones situadas en el norte del océano Atlántico en Rusia, Islandia, Noruega, Irlanda, la costa de Francia, Maine, las islas británicas, Canadá, Groenlandia y Terranova.

Habita una vez al año los rocosos e inaccesibles acantilados cerca de las costas pero durante el invierno y buena parte del año rara vez se le ve en tierra y pasa casi todo el tiempo sobre las rocas del océano.

Frailecillo común-Fratercula arctica

Comportamiento del frailecillo común

Es un animal bastante tranquilo, manso, curioso y muy sociable, por lo tanto vive y se reproduce en colonias grandes. Mientras permanece incubando sus huevos suele gemir y pronunciar gruñidos para hacerse notar.

Comparte con los patos la forma de preparación para el vuelo. Se pone en posición, corre sobre la superficie del agua para tomar impuso y es así como se hacen al vuelo.

Alimentación del frailecillo común

El frailecillo común utiliza sus alas para sumergirse en el agua y poder atrapar a sus presas favoritas, los peces. De hecho el pescado es la base de su dieta y de lo que se alimentan casi exclusivamente. Cuando no comen peces consumen pequeños moluscos, crustáceos y gusanos de mar.

La mandíbula de este frailecillo está dotada de un hueso que no permite que la comida se le caiga, y es estriada para ayudar a introducir más fácilmente la comida a la boca. Como también suele tragar un poco de agua al comer, excreta el exceso de sal de su cuerpo a través de unas glándulas que están situadas en sus fosas nasales.

Reproducción del frailecillo común

Pasa la mayor parte del año lejos de tierra, pero para reproducirse tiene que volver una vez al año.

Alrededor de los cinco años el frailecillo ya está preparado para aparearse, lo que ocurre en mayo o abril. Antes de copular el macho y la hembra sostienen una especie de lucha en la superficie del agua que atrae a otras parejas para copular. Después de la copulación la hembra deposita generalmente un único huevo en la parte superior de los acantilados, en compañía de los demás miembros de la colonia. Son los machos los que construyen el nido cavando con sus picos y patas los agujeros en los riscos.

El período de incubación se extiende hasta los 45 días después de la puesta del huevo y el macho y la hembra permanecen en el nido para cuidar del futuro frailecillo. Posteriormente a la eclosión del huevo los padres alimentan al polluelo con pececitos y unos 40 días después, abandonan al pequeño frailecillo para volver a las aguas.

Frailecillo común-Fratercula arctica

Amenazas del frailecillo común

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza clasifica al frailecillo común como especie de “Preocupación Menor” (Least Concern) con respecto a su situación ecológica. A pesar de ello tienen depredadores naturales como amenaza: las gaviotas, los zorros, las ratas y hasta los perros y gatos suelen atacarlos, es por ello que las colonias cercanas a cualquier indicio de civilización suelen desaparecer. Otras amenazas son la contaminación, la caza y el calentamiento global.

Por otra parte existen organizaciones preocupadas por la vida del frailecillo y disponen de reservas especiales para protegerlo y otorgarle una buena calidad de vida.