Características

La fiebre chikunguña se ha extendido por muchos países en un corto período de tiempo. Esta enfermedad, producida por un virus, hasta hace unos años era considerada tropical y propia de África, Asia y el subcontinente indio, pero a partir de 2007, con el primer caso en Europa, se supo que podía producirse en otras partes del mundo. A finales de 2013 se confirmaron los primeros casos en América. La Organización Mundial de la Salud (OMS) calcula que más de 60 países de Asia, África, Europa y América han registrado brotes.

Los síntomas son similares a los del dengue, pero se diferencia de este por el dolor articular, que es más intenso y frecuentemente debilitante. De hecho, el nombre original, chikungunya, parece provenir de la lengua africana Kimakonde, que significa “doblarse” o “doblado por el dolor”. El virus se transmite a través de la picadura de un mosquito infectado, y aún no existe una vacuna que prevenga la enfermedad.

Por lo general, los síntomas aparecen después de 3-7 días de ser picado por el mosquito. No todas las personas los desarrollan, pero sí la mayoría.

Síntomas

-Repentina fiebre alta.

-Dolor de cabeza.

-Fatiga.

-Inflamación y dolor de articulaciones, sobre todo las de manos y pies. Dura desde unos pocos días hasta varias semanas o meses. En algunos casos, este dolor continúa años después de que la persona se recuperó de la enfermedad.

-Dolor muscular.

-Náuseas.

-Erupción en la piel, caracterizada por pequeñas manchas rojizas.

-A veces: vómito y diarrea.

Síntomas de la chikunguña.

Aedes albopictus. Uno de los mosquitos transmisores de la fiebre de chikunguña. / Fotografía de James Gathany.

Factores de riesgo

-Vivir cerca de sitios donde se crían los mosquitos, como depósitos de agua estancada. (1)

A menudo, se les encuentra alrededor de los edificios de las zonas urbanas.

-Vivir o viajar a las zonas donde hay brotes activos de la enfermedad, como las islas del Caribe y países del África subsahariana.

-Estar expuesto a los mosquitos, ya sea por una actividad o empleo que requiere pasar mucho tiempo en exteriores o en habitaciones sin ventanas.

-Viajar continuamente alrededor del mundo y especialmente a las zonas de riesgo. Lo misioneros y los trabajadores de ayuda humanitaria suelen estar en especial riesgo.

Los recién nacidos expuestos al virus durante o alrededor del momento del parto, los adultos de más de 65 años de edad y las personas que padecen presión arterial alta, diabetes y problemas cardíacos tienen mayor riesgo de enfermar gravemente.

Causas

La fiebre chikunguña es causada por un virus ARN del género Alfavirus y de la familia Togaviridae. Este virus es transmitido por la picadura de mosquitos hembra infectados de las especies Aedes aegypti y Aedes albopictus, que lo adquieren al alimentarse de la sangre de una persona infectada.

Estos mosquitos prefieren alimentarse a lo largo del día y son menos frecuentes durante la noche. En casos raros, se transmite de madre a hijo en el momento del parto, y se cree que también puede adquirirse a través de sangre infectada durante una transfusión sanguínea. Cabe decir que la fiebre chikunguña no se transmite de persona a persona por compartir objetos o inhalar gotitas de fluido expulsadas por tos o estornudos.

Una vez que el virus entra en el torrente sanguíneo, pasa por un período de incubación de 3 a 7 días, y es entonces cuando el individuo desarrolla los síntomas, en tanto su sistema inmunitario trabaja para combatir al intruso.

Ccaracterísticas del chikungunya.

Países afectados por el chikunguña entre 1952 y 2015. / Autor de la imagen: Unenthusiastic.

Complicaciones

Las complicaciones por fiebre chikunguña, como molestias gastrointestinales o lesiones bulbosas, no son frecuentes o se presentan en forma leve. Quizá el problema más común es la permanencia del dolor articular, que a menudo continúa tiempo después de que los demás síntomas desaparecen. Sin embargo, se ha reportado pocos casos de complicaciones neurológicas, cardíacas y oculares, incluyendo:

-Miocarditis.

-Uveitis.

-Retinitis.

-Hepatitis.

-Insuficiencia renal aguda.

-Meningoencefalitis.

-Síndrome de Guillain-Barré.

-Mielitis.

-Parálisis de los nervios craneales.

La muerte por fiebre chikunguña es extraordinaria, pero ha sucedido. En general, las complicaciones son más severas en personas mayores o con condiciones como las anteriormente mencionadas. Las mujeres embarazadas deben tener especial cuidado, ya que de no tratarse se puede producir complicaciones para el bebé, como hemorragias, enfermedades neurológicas y padecimientos del miocardio.

Diagnóstico

El diagnóstico de la fiebre chikunguña se realiza con base en un examen físico o pruebas de laboratorio. Como es posible que se confunda con el dengue, es importante acudir con un médico para que este descarte otra enfermedad, confirme el padecimiento e indique las recomendaciones de cuidado. También resulta útil comentarle si se ha viajado o estado en una zona de riesgo o si sabe que ha sido picado por mosquitos.

El médico puede solicitar la realización de un análisis de sangre, posiblemente la prueba ELISA, por la cual se buscan los anticuerpos producidos por el sistema inmunitario para combatir el virus.

Tratamiento

No existe un tratamiento específico para curar la fiebre chikunguña, y aunque una vacuna está en desarrollo, falta mucho tiempo para que sea puesta al servicio de la población. Normalmente se recetan antipiréticos y analgésicos como ibuprofeno, acetominofén y naproxeno para aliviar el dolor y la fiebre, y se recomienda beber muchos líquidos y descansar.

Para prevenir la infección resulta útil evitar exponerse al aire libre durante el día, que es cuando los mosquitos suelen salir, eliminar las fuentes de agua estancada e instalar mallas (mosquiteros) en las ventanas y puertas para impedir que los insectos entren en el hogar. Al salir, es importante utilizar un buen repelente y aumentar la protección con ropa larga de tejido apretado.

1 http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs327/en/