De los Australopithecus a los Homo

El origen del hombre es uno de los asuntos de la vida más estudiados y discutidos, pese a que se han desarrollado varias teorías para explicarla. En realidad, se cree que el hombre es resultado de un largo proceso de evolución que comprende millones de años y que lo emparenta con grandes animales como los chimpancés y los gorilas.

Puede creerse que los humanos descienden de los chimpancés, los gorilas o de “los monos”, pero no es así. Lo que sucede es que estas especies comparten un ancestro en común y siguieron diferentes caminos evolutivos. Si no, ¿cómo explicarías que aún existan chimpancés y no hayan evolucionado?

El humano no desciende del chimpancé como se piensa, simplemente comparten un ancestro en común que los separó como especie.

Los humanos son mamíferos como los perros, los tigres, los delfines y los grandes simios. Sin embargo, los primates, el orden taxonómico de mamíferos caracterizados por la posesión de largos brazos y grandes cerebros en comparación con otros animales, divergieron o se bifurcaron de los demás grupos de mamíferos hace unos 65 millones de años, aproximadamente. A partir de entonces, los primates siguieron su propio camino evolutivo.

Los homínidos, un grupo de primates del que los chimpancés, los orangutanes, los gorilas y los humanos son miembros, aparecieron en África hace unos 20 millones de años. Estas especies comparten las siguientes características físicas: carencia de rabo o cola, cuerpo grande, tórax aplanado y tórax soportado por largas clavículas. Después de la aparición de los homínidos, el grupo se fue diversificando y se trasladó hacia varias partes de África e incluso cruzó los continentes, pues llegó hasta Europa y Asia.

¿Cómo evolucionó el hombre?

Los ancestros del ser humano anatómicamente moderno son, claro está, especies simiescas.  Los más antiguos antepasados eran especies que aún conservaban aspectos de los primates, como la nutrición basada en alimentos crudos y los hábitos arbóreos. Proconsul es el nombre de un género ya extinto de primates, que se cree pudo ser parte del linaje evolutivo de los grandes simios, los gibones y los seres humanos. Vivió hace 23-25 millones de años y carecía de cola.

Hace unos 5-8 millones de años atrás, los homínidos se separaron del ancestro compartido con los simios africanos modernos, por lo que la brecha entre animales y humanos propiamente dichos, se hizo más pequeña. De acuerdo con las evidencias moleculares, hace 4-8 millones de años los gorilas, los chimpancés y después los bonobos se separaron de la línea evolutiva de los humanos. Del período posterior se sabe que existieron varias especies de homínidos ancestrales del hombre, cada una con características más “humanas” en tanto los años pasaban.

› El bipedalismo es una capacidad que se desarrolló hace más de 4 millones de años.

Uno de los rasgos más importantes que caracteriza a los seres humanos es el bipedalismo, o capacidad para caminar sobre 2 extremidades. Dicha capacidad se desarrolló hace más de 4 millones de años, quizá como forma de ahorrar energía y utilizar las manos para coger objetos, entre muchos otros usos prácticos. Los australopitecinos, especies de los géneros Australopithecus y Paranthropus, son los homínidos bípedos más antiguos, si bien especies anteriores ya habían mostrado signos de una postura bípeda, como Sahelanthropus tchadensis.

El origen del ser humano.

Reconstrucción de “Lucy” a partir de sus restos fósiles. / Autor de la imagen: Momotarou2012

Los australopitecos eran homínidos que vivieron en África hace poco menos de 4 millones de años, y de la que Lucy es la más famosa. El fósil de Lucy indica que su especie, Australopithecus afarensis, poseía cerebro aún pequeño, brazos muy largos y tórax con forma de cono. Su dieta estaba basada en semillas, frutos secos, frutas y ocasionalmente huevos y termitas. Es probable que los australopitecos sean antepasados directos del género Homo, al menos hasta que no se encuentren evidencias suficientes que indiquen otra vía evolutiva.

¿Qué fue lo que provocó el aumento del tamaño del cerebro de los ancestros del hombre? Lee la segunda parte de Evolución del ser humano y entérate.