Evolución de las Plantas

Información y Características

El origen de las plantas terrestres es un tema extenso y aún estudiado. Las miles de especies conocidas son solo una parte de lo que ha existido, pues durante el transcurso de la vida en el planeta se han producido nuevas especies, se han extinguido otras y probablemente se desconocen más.

Del mar a la tierra

La teoría más aceptada es que las plantas terrestres evolucionaron a partir de algas verdes hace unos 510-630 millones de años. Antes, algunos organismos ya efectuaban un proceso de fotosíntesis; las cianobacterias y otros tipos de bacterias conformaron algunos de los primeros seres fotosintéticos y hacia la era Paleoprotozoica, hace 2,500-1,600 millones de años atrás, las cianobacterias o algas verdeazules, de células procariotas, ya generaban moléculas de oxígeno mediante una fotosíntesis.

Es posible que las primeras células eucariotas de las plantas verdes evolucionaran de las procariotas (bacterias). La llamada “teoría endosimbiótica” o simbiogénesis propone que las bacterias que realizaban fotosíntesis fueron consumidas mediante endocitosis por células eucariotas y de esta manera se originaron las primeras células vegetales. Lo cierto es que los fósiles de las células eucariotas más antiguas guardan mucha semejanza con las algas verdes. Con la fotosíntesis, el nivel de oxígeno en la atmósfera se elevó gradualmente y en consecuencia, se formó la capa de ozono y aumentaron las condiciones para la existencia de formas de vida más complejas.


Evolución de las Plantas

Un estudio que salió a la luz en 2001 sugiere que las plantas terrestres evolucionaron con base en un solo tipo de algas. El profesor Russell L. Chapman indicó que los primeros organismos fotosintéticos que conquistaron tierra pudieron haberse originado de algas de agua dulce que se adaptaron al terreno y evolucionaron hasta diversificarse.

Si las plantas terrestres derivan de un grupo de algas verdes, las primeras llegaron al mundo en algún punto del período Ordovícico, durante la era Paleozoica. El ancestro directo pudo haber vivido en el borde de los cuerpos de agua estacionales. Hoy se sabe que los parientes más cercanos a las plantas de la tierra son las algas verdes de agua dulce que pertenecen a la Clase Charophyceae.

Plantas por todo el mundo

Las plantas más antiguas se reproducían por medio de esporas. Todavía no existía la reproducción sexual, es decir, mediante la unión de la célula sexual femenina con la masculina. Las formas ancestrales de plantas eran organismos relativamente sencillos.

Las briofitas, plantas no vasculares entre las que se encuentran los musgos, corresponden al linaje más antiguo de las plantas terrestres. No producen semillas ni flores y se reproducen mediante esporas.

En el período Devónico se produjo una radiación adaptativa trascendental. ¿Qué significa esto? Que los organismos se diversificaron a un ritmo rápido en una gran variedad de formas. Por ende, hace aproximadamente 400 millones de años comenzaron a surgir varios tipos de plantas, mucho más complejas, con semillas para la reproducción sexual y tejidos especializados.

Es posible que las plantas vasculares, poseedoras de tejidos para transportar el agua y los nutrientes a lo largo de su estructura, surgieran en el período Silúrico y se diversificaran a finales del mismo, unos 420 millones de años atrás. Durante la historia de las plantas y su diversificación se han suscitado períodos donde grupos dominan la Tierra y otros donde se extinguieron.

Los licopodios (Superdivisión Pteridophita) con raíces, tallo y hojas verdaderos y que se reproducen mediante esporas, eran plantas comunes durante el Carbonífero. Los primeros helechos aparecieron en torno al Carbonífero Temprano, de acuerdo con los registros fósiles, y se diversificaron con rapidez durante el Cretácico tardío.

Evolución de las Plantas

Un ejemplo de plantas terrestres extintas: los miembros del género Cooksonia, comunes en el Devónico. Constituyen el más antiguo tipo de vegetación (del que se tiene registro) con tejido vascular en el tallo, por lo que se les considera un puente entre las briofitas y las plantas vasculares.

A mediados del Devónico la flora de la Tierra ya poseía características básicas de la vegetación actual. Las angiospermas o plantas con flores aparecieron en el Cretácico a partir de las gimnospermas (plantas con semilla) y se diversificaron en el Cretácico inferior. El grupo más tardío en evolucionar fue el de las gramíneas, que vieron un auge de crecimiento hace “apenas” 40 millones de años.