Definición de energía geotérmica

Primero, hay que considerar que la palabra “geotermia” tiene su origen en el griego geo, que significa Tierra, y thermos, cuyo significado es “calor”. Por lo tanto, “geotermia” significa “calor de la Tierra”.

En su definición práctica, la energía geotérmica es aquella que se genera y almacena en forma de calor en el núcleo de la Tierra y determina la temperatura de la materia. Para comprender esto, hay que saber que el planeta está constituido por tres capas diferentes: el núcleo, conformado por una capa interna de hierro sólido y otra capa externa llamada magma compuesta por roca fundida; el manto, capa que circunda al núcleo; y la corteza, que es la que forma los continentes y el fondo de los océanos. La energía térmica es producida por la pérdida continua de calor y la desintegración de partículas radioactivas. Debajo de la corteza terrestre, las rocas y los fluidos contienen la energía, varios kilómetros bajo la superficie hasta el magma.

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El calor interno puede recuperarse en forma de vapor o agua caliente. La energía geotérmica ha sido utilizada para satisfacer las necesidades de los seres humanos desde hace mucho tiempo, ya sea para calentarse o para generar electricidad.

Tecnologías que usan energía geotérmica

Muchas tecnologías, aparatos o máquinas que usan o han usado los seres humanos necesitan energía geotérmica para funcionar. Por ejemplo, una de las primeras cosas que hicieron para aprovechar el calor terrestre fue abrir piscinas donde existen aguas termales, esto con fines medicinales. La idea era establecer centros enfocados a dicho fin, por lo que era necesaria una infraestructura adecuada para el uso de muchas personas.

Energía Geotérmica

Las bombas de calor geotérmicas tienen la función de calentar y enfriar edificios. Por otra parte, en varias regiones es común que la gente excave pozos profundos o bombee el agua subterránea caliente o el vapor a la superficie terrestre para producir electricidad, por medio de turbinas vinculadas a generadores. Al respecto, se han creado numerosas plantas de energía geotérmica en unos 24 países alrededor del mundo.

Tipología de la energía geotérmica

Existen dos fuentes de energía geotérmica: el calor que sobra de la formación del planeta y el calor radiogénico, es decir, el calor que resulta de la desintegración radioactiva.

En contraste, la energía geotérmica puede usarse de tres diferentes formas:

-Energía geotérmica directa. Uso directo de las aguas termales o reservas geotérmicas cercanas a la superficie terrestre.

-Plantas de energía geotérmica. El agua y el vapor calientes son usados para transformar la energía que expiden en electricidad.

-Bombas de calor geotérmicas. Consisten en compresores que conducen el calor hacia los edificios.

Aplicaciones de la energía geotérmica

Es fácil saber cuáles son las principales aplicaciones de la energía geotérmica, y se pueden resumir en: calefacción de los edificios (viviendas particulares, escuelas, oficinas, empresas, fábricas, hospitales, etc.), baños con aparentes propiedades curativas y generación de electricidad que abastece a las poblaciones para cualquier tipo de uso: doméstico, industrial, agrícola o comercial.

Ventajas de la energía geotérmica

La energía geotérmica es posiblemente la energía renovable que tiene un menor impacto negativo sobre el medio ambiente. Sus emisiones de dióxido de carbono son mínimas por lo que no contribuye en gran medida al calentamiento global a pesar de las reducidas emisiones de las centrales eléctricas geotérmicas.

Es un recurso renovable limpio, y además, inagotable en tiempo humano, casi imposible de convertirse en escaso a menos que la Tierra sufra alteraciones en su interior.

Energía Geotérmica

Desventajas de la energía geotérmica

Tiene una gran desventaja: su accesibilidad es mayor en zonas volcánicas. De lo contrario, la viabilidad de la captura de energía es insuficiente en términos económicos y de infraestructura.

Realmente, las pocas desventajas de la energía geotérmica tienen que ver con la construcción de las plantas de electricidad, que pueden obstruir los paisajes volcánicos y destruir zonas de vegetación.

Futuro de la energía geotérmica

La energía geotérmica tiene el potencial de ejercer un papel prioritario en la generación de la electricidad por su renovabilidad y limpieza al actuar. Además, los costos de la energía eléctrica proveniente de la geotérmica tienden a bajar.

En tiempos actuales los científicos e ingenieros están desarrollando tecnologías para aprovechar mejor el recurso, dos de ellas son: los Sistemas Geotérmicos Mejorados (Enhanced Geothermal Systems) y la producción de electricidad a partir de la energía geotérmica en pozos de gas y de petróleo.