Definición

El ciclo del fósforo es el ciclo biogeoquímico por el que el fósforo pasa a través del suelo, el agua y los organismos (litosfera, hidrosfera y biosfera, respectivamente) una y otra vez. El fósforo (P) es un elemento químico no metal que, al igual que el oxígeno, el carbono, el nitrógeno y el azufre, es esencial para la vida. Tiene una alta capacidad para reaccionar al contacto con otras sustancias químicas o elementos, por lo que en la Tierra nunca se encuentra solo.

Otra característica singular del ciclo del fósforo es que es sedimentario, es decir, su principal depósito son las rocas sedimentarias y no la atmósfera. La corteza terrestre es la principal reserva de fósforo, y se encuentra principalmente en las rocas, a partir de las cuales pasa a otras partes de los ecosistemas y sus seres vivos. Sin embargo, la cantidad de fósforo que necesitan las plantas es inferior a la cantidad de nitrógeno que requieren para realizar algunas de sus funciones. También está en el guano y sedimentos formados por los excrementos de aves marinas, sedimentos del océano compuestos por restos de seres vivos y, claro, en los minerales del grupo de los fosfatos.

¿En qué consiste?

-En las rocas, el fósforo está unido (enlazado) al oxígeno, y juntos forman los fosfatos.

-La lluvia, el viento, el deshielo y otros agentes producen meteorización de las rocas fosfatadas, es decir, las desgastan, desintegran y disgregan lentamente, por lo que los fosfatos se liberan. La contaminación y la escorrentía también liberan fosfatos al pasar por las rocas.

-Los fosfatos son acarreados al fondo del mar, ríos o arroyos y se depositan como sedimentos. También pueden depositarse en el suelo de la corteza continental.

-Las corrientes que emergen desde el fondo de las aguas llevan parte del fósforo hacia la superficie, el cual es aprovechado por el fitoplancton.

-Otra parte del fósforo permanece en el fondo marino a lo largo de miles o millones de años, y se convierte en nuevas rocas sedimentarias.

-Animales marinos absorben fitoplancton, y entonces el fósforo pasa a su cuerpo. A su vez, estos animales son consumidos por otros, por lo que el mineral pasa a través de las cadenas alimentarias marinas.

-Aves que se alimentan de peces producen guano, es decir, excremento. Este es rico en fósforo y suele ser usado como fertilizante, tras lo cual retorna al suelo.

-Los seres humanos consumen pescado (y otros animales acuáticos), por lo que el fósforo pasa a su cuerpo.

-En el suelo donde se depositan los fosfatos a partir de las rocas sedimentarias, las plantas los absorben a través de sus raíces para usarlo en sus procesos vitales.

-Al morir las plantas y los animales, bacterias descomponedoras disgregan la materia orgánica de los cuerpos, y el fósforo se reintegra al suelo en forma de fosfatos solubles.

-Una vez en el suelo, puede formar nuevas rocas sedimentarias como fosfato inorgánico, llegar a los fondos marinos o ser absorbido por las plantas.

Debido a que los procesos que mueven al fósforo ocurren de forma lenta, este ciclo es uno de los más lentos.

Importancia

El fósforo es un importante elemento que participa en las reacciones energéticas que tienen lugar en el interior de los organismos. Después del calcio, el fósforo es el segundo mineral más abundante del cuerpo humano. Asimismo, el fósforo es un nutriente esencial para las plantas y los animales, necesario para formar los ácidos nucleicos y para formar la estructura de los huesos.

El estiércol, los fertilizantes agrícolas y los residuos orgánicos contienen una buena cantidad de P; sin embargo, el exceso de este elemento en las aguas puede causar la reducción del oxígeno.