Castor euroasiático

Castor fiber

Información y características

El castor euroasiático es también llamado castor europeo, y es una de las 2 especies de castor que existen y uno de los roedores más grandes del mundo. Al igual que el castor norteamericano, este animal semiacuático funge como ingeniero de la naturaleza por medio de la construcción de diques.

Es miembro del orden Rodentia, de la familia Castoridae y del género Castor.

Descripción del castor euroasiático

La característica más sobresaliente de este animal es una ancha cola negra, cubierta con piel escamosa y semejante a la hoja de una pala, que utiliza como timón cuando se trata de nadar. Tiene un hocico y orejas pequeñas, así como patas cortas color marrón oscuro, cada una con 5 dedos; las patas traseras están palmeadas. Sus ojos están provistos de una membrana nictitante transparente que funciona como un párpado protector si el castor está bajo el agua. Junto a la abertura cloacal, se localizan 2 glándulas que producen una sustancia denominada castóreo, que el animal utiliza para marcar su territorio.

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El cráneo de Castor fiber es más pequeño que el de su contraparte norteamericana. Un pliegue situado dentro del hocico le ayuda a roer las ramas evitando la entrada de agua. Además, posee 2 incisivos visibles (con esmalte muy duro y color naranja) que nunca dejan de crecer ya que suelen desgastarse por el hábito de roer.

Tiene 2 capas de pelaje, la primera es suave y color gris oscuro; el pelaje de la segunda capa es más largo y su color varía entre tonos rojizos. Existe un ligero dimorfismo sexual, pero en este caso, la hembra tiende a ser más grande que el macho. En términos generales, el castor europeo mide entre 80 y 100 centímetros de longitud y pesa 11-30 kilogramos.

Castor euroasiático - Castor fiber

Castor euroasiático – Castor fiber

Distribución y hábitat del castor euroasiático

En la actualidad, las poblaciones de este castor están distribuidas en algunas partes de Europa y en unas pocas de Asia. Incluyen regiones de Escandinavia y países como Francia, Alemania, Polonia y Rusia. Alguna vez gran parte de Eurasia estuvo densamente poblada, pero la caza excesiva trajo como consecuencia la casi extinción de la especie.

El castor europeo vive en hábitats acuáticos, es decir, lagos, lagunas, ríos, arroyos,  marismas y pantanos. Siempre está en busca de aguas profundas, pero si no las encuentra, puede alterar las condiciones del sistema de agua dulce que encuentre.

Comportamiento del castor euroasiático

El castor euroasiático es un animal que realiza la mayoría de sus actividades durante la noche, pocas veces puede estar activo durante la tarde. Puede vivir en colonias de hasta 12 miembros, en madrigueras construidas en la ribera de ríos o estanques. Cada colonia se compone por 1 pareja dominante y única reproductora, y es la hembra la que decide cuándo las crías pueden salir por primera vez de su hogar.

Como animal semiacuático, tiene la capacidad de permanecer entre 4 y 5 minutos bajo el agua. Se le reconoce por la habilidad de construir presas para regular la profundidad del agua, pues de esta manera, el flujo y el ciclo de nutrientes se modifican. Así, muchos otros animales y plantas aprovechan los nuevos ecosistemas creados por el castor, por lo que se considera a éste como una especie clave en la naturaleza.

Alimentación del castor euroasiático

La dieta del castor euroasiático es herbívora, por lo tanto, se alimenta de la vegetación disponible en su hábitat. Su alimentación varía de acuerdo con la temporada en que esté. Por lo común, en invierno gusta de las ramas leñosas de sauce, álamo y abedul, que tienen un diámetro no mayor de 10 centímetros. Si es verano consume mayormente brotes, ramas, cortezas, hojas, raíces y vegetación acuática.

Reproducción del castor euroasiático

La monogamia es regla en la vida de este animal, pues las parejas permanecen juntas durante varias temporadas de crianza. La hembra tiene solo 1 camada por año y curiosamente, macho y hembra entran en celo por únicamente 12-24 horas.

Entre enero y febrero, la hembra entra en celo y en el agua copula con el macho, aunque en algunas ocasiones pueden hacerlo en la madriguera. La cópula dura entre 30 segundos y 3 minutos aproximadamente. La gestación dura un promedio de 107 días, después de los cuales nacen unas 2-6 crías que son destetadas cuando cumplen 6 meses de edad.

Amenazas del castor euroasiático

El castor euroasiático enfrenta una constante competencia con el introducido castor americano por el hábitat y los alimentos, pero también está amenazado por la pérdida de hábitat, la contaminación de los ríos y arroyos y la caza ilegal. En la actualidad, mantiene su estatus de especie de “Preocupación Menor” en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

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