Castor americano

Castor canadensis

Información y características

El castor americano, castor norteamericano o castor canadiense es el roedor más grande de Norteamérica y una de las 2 especies de castor que existen alrededor del mundo. En Canadá, este castor es el edificador de la presa natural más grande del mundo. Ésta mide unos 850 metros de largo y puede verse desde el espacio.

Descripción del castor americano

Este castor presenta una gran diversidad de características de adaptación a su vida semiacuática. Posee un cuerpo robusto y musculoso cubierto con un espeso pelaje color marrón rojizo o negruzco, que no deja pasar el agua a la piel cuando está nadando.  Tiene orejas cortas y redondas color marrón oscuro. Sus patas traseras (palmeadas) son más largas que las delanteras, cuyas garras tienen una longitud extensa para facilitar el trabajo de excavación y el manejo de los alimentos. Su cráneo y sus mandíbulas son bastante grandes y pesados, debido a que el animal necesita soporte y reforzamiento cuando roe los troncos de los árboles.

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Los dientes incisivos del castor norteamericano son descomunalmente largos, y son quizá su rasgo más reconocido. Están recubiertos de una sustancia naranja que los protege, y crecen durante toda la vida puesto que continuamente se desgastan. Tanto las fosas nasales como las orejas pueden cerrarse para evitar la entrada de agua a los conductos internos, y sus ojos están protegidos con una membrana nictitante. La cola del castor canadiense es escamosa y en su base se encuentran unas glándulas que segregan una sustancia que usa para marcar su territorio.

Se calcula que su longitud está entre 74 y 90 centímetros, y su peso se encuentra entre los 11 y los 32 kilogramos.

Distribución del castor americano

El rango de distribución del castor americano abarca Norteamérica, exceptuando el norte de Canadá y el sur de Estados Unidos y México. También se le introdujo en Argentina, Finlandia y el oriente de Rusia.

Habita cerca de lagunas, lagos y arroyos en madrigueras que incluyen materiales como musgo, ramas, palos y barro.

Información sobre castor americano

Castor americano en Canadá-Castor canadensis

Comportamiento del castor americano

Es una especie nocturna que tiende a permanecer mucho tiempo dentro del agua. Por ende, es un excelente nadador y tiene la capacidad de permanecer sumergido durante unos 15 minutos. Del mismo modo que el castor euroasiático, es un diestro constructor de presas naturales.

Vive en grupos llamados colonias, compuestos por unos 8 individuos emparentados entre sí. Todos son muy territoriales y colaboran en el cuidado de su zona, la recolección de alimentos y la construcción de las presas. Si alguno presiente peligro, advierte a los demás chocando la cola contra el agua, acción que genera un fuerte sonido, suficiente para llamar la atención de los demás castores. No obstante, no siempre es eficaz ya que muchas veces las advertencias de los jóvenes son ignoradas.

Alimentación del castor americano

Como animal herbívoro, el castor canadiense se alimenta particularmente de corteza y del tejido suave que crece bajo ella, llamado “cambium”, además de vegetación acuática, brotes, raíces y celulosa. Para digerir ésta, el castor está dotado de microorganismos en el saco que está entre el intestino grueso y el intestino delgado.

Su alimentación incluye principalmente las cortezas de sauce, álamo, abedul y aliso.

Reproducción del castor americano

Macho y hembra alcanzan la madurez reproductiva alrededor de los 3 años de edad y a partir de entonces, mantienen un sistema de apareamiento monógamo a menos que un miembro de la pareja muera. Si es así, el otro castor está en condiciones de buscar una nueva pareja.

El apareamiento ocurre entre enero y marzo o entre noviembre y diciembre, siendo los individuos del sur más tardíos. El período de gestación corresponde a 3 meses aproximadamente, y las crías desarrollan su pelaje dentro del cuerpo de la hembra. Cuando nacen, las crías tienen los ojos abiertos y pueden nadar 24 horas después.

El destete se produce a las 2 semanas de vida de las crías, pero éstas tienden a permanecer junto a su madre durante todo un mes.

Amenazas del castor americano

Muchos animales se alimentan del castor, por lo que éste tiene que cuidarse de los depredadores naturales. Lobos grises, coyotes, pumas, osos, linces y zorros aprovechan las oportunidades para cazar algunos incautos castores canadienses.

Por otra parte, a principios del siglo XIX este animal fue ampliamente cazado por los seres humanos que buscaban su piel y el castóreo, la sustancia usada para marcar el territorio. Sin embargo, gracias a la protección que se otorgó a fines del siglo XIX y principios del siglo XX, el número de individuos aumentó. Actualmente su estatus es “Preocupación Menor” en la Lista Roja de UICN, pero aún mantiene la amenaza de su captura por la piel.

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