Castaño de Indias

Aesculus hippocastanum

Información y Características

Este árbol de espeso follaje es la especie más conocida del género Aesculus, muy común en parques y calles de zonas de clima templado.

Descripción

Es un árbol de tamaño grande y corteza fisurada; alcanza hasta 36 metros de altura. Tiene ramas gruesas con hojas de 5-7 folíolos; grandes, palmeadas y opuestas que a principios de otoño adquieren un color marrón a rojizo. La madera es ligera, las ramas son frágiles y las raíces a menudo crecen tanto que pueden llegar a dañar las construcciones inmediatamente cercanas.

Orden: Sapindales
Familia: Sapindaceae
Género: Aesculus

Las flores crecen en unas espigas verticales y presentan un color blanco con una mancha amarilla que se torna roja conforme pasa el tiempo. Produce redondos frutos color verde o marrón verdoso con espinas en el exterior y de 1 a 3 semillas en su interior que miden entre 2 y 4 centímetros de diámetro.

Distribución

En estado silvestre, crece desde la Península de los Balcanes en el sureste de Europa, en Albania, Macedonia y el este de Bulgaria hasta la cordillera Himalaya. Es nativo de Grecia y el centro de tal península; se introdujo en Europa en el siglo XVI, en Reino Unido en el siglo XVII como árbol ornamental y posteriormente en Norteamérica. Actualmente es una especie introducida también en Francia, Alemania, Noruega, Suecia, España, Portugal, Suiza, Finlandia, Dinamarca y Reino Unido. En este último está ausente del terreno continental del noroeste, de las islas y de la región de los Grampianos en Escocia. Se cree que se ha extinguido de Albania.

Castaño de Indias - Aesculus hippocastanum

Puede crecer en cualquier suelo a una altitud máxima de 1,485 metros. En sus zonas nativas se desarrolla en varios hábitats que incluyen pantanos y bosques mixtos y caducifolios, y en los países donde ha sido introducido se le ve sobre todo en los parques y los jardines.

Reproducción

El castaño de Indias es una especie angiosperma. Las flores comienzan a salir en primavera, en torno a abril y las semillas aparecen en septiembre. Si caen en el suelo pueden germinar fácilmente.

Usos

Aesculus hippocastanum es una especie de la que se aprovechan principalmente la corteza y las semillas. En general, la medicina herbolaria la usa para reducir la fiebre, mejorar la circulación y aliviar edemas locales, padecimientos del sistema nervioso, hemorroides, flebitis y otras dolencias. En los últimos años la industria farmacéutica la ha usado como ingrediente primario en tratamientos para várices y hemorroides.

Castaño de Indias - Aesculus hippocastanum

Es un ingrediente en champús para cabello oscuro y en otros productos capilares. Con el árbol también se elabora una tinta usada en medicina homeopática. Las semillas son trituradas para preparar forraje y los niños de Gran Bretaña e Irlanda suelen utilizarlas en sus juegos. Es importante saber que las semillas, si bien no son peligrosas al tocarlas, no deben ser consumidas ya que son levemente tóxicas. La escina, una mezcla de saponinas, se requiere para preparados contra los malestares estomacales.

Por otra parte, el árbol se siembra para ornamentar algunos sitios.

Amenazas y conservación

Figura como “Casi Amenazado” en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. El castaño de Indias está enfrentando una serie de amenazas que han reducido su población mundial y ha encendido los focos rojos de los países que lo albergan. En Bulgaria, por ejemplo, está catalogado como especie en peligro de extinción y permanece protegido por la Ley de Biodiversidad.

Uno de sus problemas más graves es la degradación por efecto de la polilla Cameraria ohridella, que se alimenta en las hojas, lo que provoca que estas se pongan marrones y el peso de las semillas se reduzca, hecho que afecta el crecimiento del árbol. Otras actividades que ponen en peligro su supervivencia son los incendios forestales, la deforestación, la erosión del suelo y la degradación de los ecosistemas donde crece.