Cafeto arábigo

Coffea arabica

Información y características

El cafeto arábigo es la especie de planta del café de más amplio cultivo y es responsable de producir una de las bebidas más consumidas alrededor del mundo: el café. En la actualidad, la especie representa el 75-80 por ciento de la producción a nivel mundial.

Fue descrita por primera vez por el naturalista francés Antoine de Jussieu en el siglo XVIII.

Orden: Gentianales
Familia: Rubiaceae
Subfamilia: Ixoroideae
Género: Coffea

Descripción

Coffea arabica pertenece al género de los cafetos (con más de 100 especies) aunque esta es la más utilizada. La planta silvestre crece como un arbusto o árbol pequeño de entre 9 y 12 metros de altura. Las ramas crecen de forma horizontal. Sus hojas perennes son de un brillante verde oscuro en el haz, y de un tono ligeramente pálido en el envés. Tienen una forma elíptica u ovalada con bordes ondulados y miden de 6 a 12 centímetros de longitud, aunque pueden alcanzar hasta 20 centímetros.

Produce flores blancas de 5 pétalos y 10-15 milímetros de diámetro que despiden un aroma similar al del jazmín. Los frutos son pequeños, redondos y parecidos a una cereza; al principio son verdes pero en cuanto maduran adquieren un color rojo que se torna marrón hacia el final de su maduración. Las semillas color marrón o beige pálido están contenidas en el fruto, y por lo general son 2.

Cafeto arábigo  Coffea arabica

Distribución

El origen de los cafetos es incierto. Se cree que son oriundos de Kaffa, una provincia de Etiopía, y que a partir de ahí fueron llevados a Egipto, Arabia y Yemen. Se acepta que Coffea arabica es nativa del noreste del África tropical y que sus variedades descienden de las plantas del sur de Etiopía.

Hoy en día se cultiva en varias partes de África, el sureste asiático, en China, en Latinoamérica y en islas del Caribe y el Pacífico. En estado silvestre se desarrolla en bosques montañosos a altitudes de 1,500-2,000 metros.

Reproducción y variedades

Coffea arabica es una angiosperma que comienza a florecer en primavera. Es una especie que puede producir semillas fértiles a partir de su propio polen, es decir, se autopoliniza puesto que las flores son hermafroditas (tienen órganos sexuales masculinos y femeninos). La polinización natural ocurre gracias a la acción de las abejas u otros insectos.

La planta cultivada tarda unos 7 años en alcanzar la madurez. Las flores duran algunos días en la planta y tiempo después se forman los frutos. Se cosechan cuando obtienen el color rojo oscuro. Su crecimiento óptimo requiere sombra y un clima cálido-templado con cierta humedad. No tolera los vientos ni temperaturas inferiores de -2 grados centígrados.

La planta posee variedades de cultivo como “Moka”, “San Ramón”, “Columnaris”, “Etiopía Sidamo” y “Bourbon”. Normalmente tienen menos cafeína que otras variedades de otras especies, pero el café suele ser de gran calidad y de intenso sabor.

Usos

El cafeto arábigo es una planta amarga, aromática y muy estimulante, con la que se prepara la célebre y ampliamente consumida bebida oscura. Dado que produce los mejores granos de café, domina la producción mundial.

Cafeto arábigo  Coffea arabica

Comenzó a cultivarse en Yemen en el siglo VI y poco a poco aumentó su popularidad gracias a sus propiedades estimulantes. La planta se ha usado para controlar el vómito y las náuseas y para aplicar en quemaduras las semillas en polvo. Tiene efectos diuréticos y se ha administrado para tratar la intoxicación por narcóticos.

Los granos de café contienen cafeína y altos niveles de antioxidantes. La cafeína puede incrementar el rendimiento atlético y prevenir los ataques de asma. Como también alivia la congestión, se usa como ingrediente en medicamentos antigripales, bebidas energéticas, antihistamínicos y reconstituyentes. Algunos calmantes contienen cafeína para potenciar los efectos del paracetamol y la aspirina.

Existe un debate acerca de los beneficios del café y sus posibles efectos negativos. Es cierto que si se consume en exceso se puede generar cierta dependencia y efectos como insomnio, nerviosismo, irritabilidad, ataques de pánico, problemas digestivos, etcétera. Por lo regular se recomienda no beber más de 4 tazas al día.

Con respecto a otros usos, con las hojas se puede preparar un té y con la madera es posible realizar construcciones. El extracto del café a menudo es ingrediente de bebidas de cola, pasteles, dulces, licores y otras delicias.

Amenazas y conservación

Puede ser atacada por la broca del café (Hypothenemus hampei), las larvas del minador de la hoja del cafeto (Leucoptera coffeella) y algunos hongos. Además, existe una baja diversidad genética entre las variedades de cultivo, hecho que hace a las plantas más vulnerables ante los organismos que las plagan.

Está considerada una planta “Vulnerable” con base en su extensión en el mundo. Sin embargo, en Etiopía y otras regiones se le considera en peligro de extinción debido mayormente a la deforestación y los efectos del cambio climático.