Arachis hypogaea

Algunos le temen por sus grasas, otros no pueden desayunar sin una rebanada de pan untada con deliciosa mantequilla de maní. El cacahuate, cacahuete o maní es un fruto singular de inconfundible sabor y amplia popularidad. En la América precolombina era un producto muy valioso; por ejemplo, los incas lo cultivaban como alimento y usaban como moneda.

Descripción

Arachis hypogaea, la planta del cacahuate, es una especie herbácea y perenne que alcanza corta altura: aproximadamente, 30-50 centímetros y hasta 60 centímetros. Dado que pertenece a las fabáceas, se le considera una leguminosa, al igual que las plantas de lenteja y frijol. Algunas crecen de forma vertical, mientras que otras se desarrollan a ras del suelo. Es anual, es decir, germina, florece y muere en el curso de un año.

Orden: Fabales
Familia: Fabaceae
Género: Arachis

Las hojas alternas son pequeñas con sus 1-2 centímetros de longitud y de color verde claro o grisáceo. Permanecen abiertas únicamente medio día, y por la noche se disponen de forma muy junta para evitar la pérdida de humedad. Constan de 4 folíolos dispuestos en 2 pares opuestos; cada folíolo mide de 1 a 7 centímetros de longitud. Sus flores amarillas o anaranjado amarillento registran alrededor de 1-1.5 centímetros de ancho. Al igual que las hojas, se abren medio día y después entran en período de “reposo”.

Los frutos se desarrollan de modo singular. Unos 4 días después de la polinización, del centro de una flor emerge un tallo en dirección al suelo, y cuando lo toca, de su extremo aparece un punto duro que perfora la tierra, por lo que se “siembra” solo. En días posteriores, dentro del suelo aparece una vaina de 3 a 7 centímetros de longitud, que contiene de 1 a 4 semillas en su interior.

Distribución

La planta del cacahuate cultivado procede de Sudamérica, posiblemente de lo que hoy es Bolivia y los países cercanos. De acuerdo con descubrimientos de restos de cacahuate en Perú, que datan de 3500-6000 a. C., los incas la cultivaban y la hicieron parte importante de su dieta, su medicina tradicional y su economía. En el momento de la llegada de los europeos, la planta ya era cultivada por la mayoría de los pueblos nativos americanos.

Comenzó a ser llevada a otras regiones del mundo en torno al año 1500. Los portugueses y españoles la introdujeron en Filipinas, y poco después se extendió a gran parte de Asia. Fue llevada a Estados Unidos durante la época colonial, pero su cultivo se popularizó en los años de la Guerra Civil, y a partir de entonces su importancia como especie alimentaria aumentó.

Actualmente se cultiva en regiones tropicales a templadas del mundo, preferentemente en suelos arenosos y bien drenados. Entre los mayores productores de cacahuates están China, India, Indonesia, Estados Unidos, Senegal, Brasil y Nigeria. En Estados Unidos se cultiva comercialmente desde Virginia hasta Florida y Texas en el este, así como en algunos otros estados.

Reproducción y variedades

Arachis hypogaea es una planta con flores hermafroditas. Tiene una gran ventaja: puede fecundarse a sí misma, así que una sola planta es capaz de producir frutos sin necesidad de estar cerca de otra planta de la misma especie.

Para que una planta pueda comenzar a fructificar, las flores femeninas deben ser fecundadas con el polen de los órganos masculinos. El polen se libera cuando sale el sol, y poco después las abejas y algunos otros insectos se encargan de la polinización. Los cacahuates para cultivo pueden sembrarse por medio de semillas; se producen unas 20-25 por planta. Las flores se desarrollan entre 4 y 6 semanas después de la siembra.

Esta especie crece muy bien a pleno sol y, debido a su escasa altura, los vientos no la perjudican. No obstante, es muy vulnerable ante las heladas. En el mercado están disponibles numerosas variedades con ligeras diferencias entre sí. Por ejemplo, los cacahuates de la variedad “Early Spanish” son pequeños, dulces y aceitosos, en tanto los de “Runner” son idóneos para la preparación de la mantequilla de maní. Otras variedades de amplio consumo son “Valencia”, “Spanish” y “Virginia”.

Usos

El objeto del cultivo de Arachis hypogaea es principalmente el cacahuate, pero pueden aprovecharse hasta las hojas y las vainas; estas son usadas para crear composta y las hojas jóvenes cocidas se comen como verdura. Por otra parte, las semillas generalmente se tuestan o fríen y ofrecen como aperitivos, y pueden comerse hasta crudas. Muchísimos platillos y postres tienen cacahuates como ingredientes, incluyendo salsas y productos comerciales. De ellos se extrae un aceite que se utiliza para cocinar o como aliño de ensaladas y demás platillos. El aceite de menor calidad se usa en jabones, lubricantes y aceites para madera.

El cacahuate es muy nutritivo. Es cierto que contiene grasas saturadas, pero también vitamina E, proteínas, tiamina, folato, niacina, riboflavina, ácido pantoténico, potasio, manganeso, hierro, zinc y cobre. Ayuda a reducir el colesterol y, como se ve, es una excelente fuente de vitaminas del complejo B. El aceite tiene propiedades laxantes y emolientes. Algunas personas son alérgicas al cacahuate, por lo que deben evitar su consumo y contacto con él.

Amenazas y conservación

Arichis hypogaea no se considera una especie amenazada, pero puede tener problemas en condiciones inadecuadas. Si está cerca de maleza, esta puede reducir su rendimiento productivo. Algunas plantas pueden padecer moho blanco y necrosis foliar, y orugas, áfidos y ácaros son capaces de alimentarse de ellas y afectar su crecimiento.