Búfalo de agua

Bubalus bubalis

Información y características

El búfalo de agua o simplemente búfalo asiático, es una especie grande de búfalo que fue domesticado en India hace unos 5,000 años y en China hace 4,000. Es utilizado para labrar campos de arroz y los humanos asiáticos dependen completamente de él para realizar algunas labores domésticas.

Pertenece al orden Artiodactyla, a la familia Bovidae, a la subfamilia Bovinae y al género Bubalus.

Descripción del búfalo de agua

Como el miembro más grande de la tribu Bovini (que incluye al yak, al bisonte y al búfalo africano) el búfalo de agua se caracteriza por sus dimensiones. Su cuerpo es corpulento, fornido y con el vientre grande. La altura masculina se estima entre 129 y 133 centímetros, y la femenina entre 120  y 127 centímetros. El búfalo de agua domesticado pesa un poco menos: entre 300 y 550 kilos. En ambos casos, la hembra es más pequeña y menos pesada que el macho.

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Su rostro es largo y estrecho, con orejas pequeñas y cuernos grandes (en ambos sexos) cuyas bases están muy separadas. Sus cuernos son los más extensos de todos los bóvidos, crecen hacia afuera y se curvan al nivel de la frente. Tiene grandes patas con pezuñas extendidas.

El pelaje es largo aunque escaso, de color gris o negro. El color de las patas es blanco hasta las rodillas y la cola corta suele ser muy oscura.

Búfalo de agua - Bubalus bubalis

Búfalo de agua – Bubalus bubalis

Distribución y hábitat del búfalo de agua

Se cree que el búfalo de agua es nativo de India central, el sur de Nepal, el oeste de Vietnam y el este de Malasia. Sin embargo, ahora su distribución está generalizada y llega hasta el norte de África y el Oriente próximo, así como a regiones lejanas de Asia entre las que se encuentran  Australia, Brasil, los países mediterráneos, América del sur y América central. Por su parte, las poblaciones salvajes aún viven en Nepal, Tailandia, Bután e India.

Su hábitat natural corresponde a los bosques tropicales y subtropicales, bosques de ribera, prados, pantanos, ciénegas y pastizales húmedos, a elevaciones de hasta 2,800 metros. Pese a su concepción de animal terrestre, depende mucho del agua y pasa gran parte de su tiempo en ríos o lodo. Sus hábitats le proporcionan agua para beber y revolcarse, así como comida abundante y densa vegetación.

Comportamiento del búfalo de agua

Su sociabilidad es patente cuando forma grupos cohesivos integrados por un número entre 10 y 20 individuos, aunque se han visto unos pocos de más de 100. En muchas regiones los grupos están formados por hembras adultas, jóvenes y las crías, en los cuales la de mayor edad es la que domina.

En lo que respecta a los machos, éstos a veces se agrupan en manadas de “solteros” compuestas por unos 10 miembros. Los más viejos tienden a ser solitarios.

Puede ser diurno o nocturno. Como carece de muchas glándulas sudoríparas, el búfalo de agua se revuelca en agua o lodo para refrescarse, pero prefiere el lodo debido a que el agua en el lodo se evapora más lentamente, por lo que el enfriamiento dura más.

Alimentación del búfalo de agua

El búfalo de agua es completamente herbívoro y en su dieta predominan los pastos y hierbas. Consume plantas acuáticas, hojas, cultivos agrícolas y otros tipos de vegetación que crecen en los ríos, arroyos o cualquier fuente de agua.

Suele pastar en la mañana y en la tarde.

Búfalo de agua en Indonesia

Reproducción del búfalo de agua

El apareamiento es polígamo. En promedio, la hembra llega a la madurez sexual a los 1.5 años de edad y el macho se aparea a partir de los 3 años. Como las hembras viven en grupos con sus crías, durante la estación lluviosa el macho, solitario o proveniente de grupos de “solteros” acude a los grupos femeninos y se aparea con las hembras receptivas, cuyo celo tiene una duración de 11 a 72 horas. Para saber si la hembra está en celo, huele la orina y los genitales femeninos y después copula manteniendo una dominación mediante la postura y los movimientos. En ocasiones puede lesionar gravemente a la hembra. Una vez que el macho se aparea, es expulsado del grupo.

En algunas áreas, el nacimiento de las crías depende de la temporada y en otras no se relaciona con la estación. Regularmente el pequeño búfalo nace cerca de la temporada de lluvias, después de un período de gestación de 281 a 334 días.

La hembra tiene 1 o 2 crías cada 2 años. Nacen con un peso de 35-40 kilos y los cuidados parentales se extienden hasta los 6-9 meses de edad.

Amenazas del búfalo de agua

Tigres y humanos constituyen los más grandes depredadores del búfalo de agua en estado salvaje. El descenso en el número de individuos se debe principalmente a la caza, a la pérdida de su hábitat, a la degradación del suelo, a las enfermedades o parásitos transmitidos por animales domésticos y a la competencia por el agua y alimento entre búfalos salvajes y domésticos.

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