Bison bison

Uno de los animales más simbólicos para las tribus de nativos americanos es el bisonte americano, considerado un animal sagrado con connotaciones religiosas. Sin embargo, este animal, que alguna vez corrió libre por las llanuras de la mayor parte de Norteamérica, ha pasado de ser abundante a estar gravemente amenazado.

Tiene 2 subespecies: Bison bison bison y Bison bison athabascae.

Orden: Artiodactyla
Familia: Bovidae
Género: Bison

Descripción

El bisonte americano fue clasificado por Carlos Linneo como Bos bison, debido a su parecido con el ganado. Es un animal grande, masivo y de cuerpo robusto, con una cabeza grande y una joroba redondeada en la espalda que es ligeramente más grande en el macho. Sus patas son cortas y robustas, y al final están recubiertas con una pezuña. El cuello es corto y grueso y la frente es amplia. De la cabeza de ambos sexos sobresalen dos cuernos pequeños y curvados hacia arriba.

El macho supera por poco el tamaño de la hembra. Típicamente, un adulto tiene una longitud corporal de 2-3.5 metros, una altura de 152-186 centímetros hasta los hombros y un peso de 318 a 1,000 kilogramos. La cola mide alrededor de 30-91 centímetros. Los bisontes americanos criados en cautiverio pueden alcanzar medidas más amplias.

En invierno, su pelaje es grueso, denso y un poco largo, de un color marrón oscuro, mientras que en verano la capa de pelaje es más corta, ligera y de un tono más claro. El pelo de la cabeza, cuello, hombros y patas delanteras se muestra más largo e hirsuto que el del resto del cuerpo. También cuenta con pestañas cortas que le ayudan a proteger sus ojos de la nieve y el hielo durante los meses invernales.

Hábitat de los bisontes americanos.

Bisontes americanos en el Parque Nacional de Yellowstone.

Distribución y hábitat

Antes de su declive, el bisonte americano ocupaba el rango geográfico más grande de todos los animales herbívoros de Norteamérica, desde el norte de México hasta el centro de Alberta, Canadá, y desde ahí hasta Alaska. Hace unos 2,000 años, la especie alcanzó su rango más amplio, y se calcula que a la llegada de los europeos a América existían unos 50 millones de bisontes americanos. En contraste, hoy en día solo hay unas cuantas poblaciones aisladas que viven en parques y reservas naturales. Las poblaciones más grandes se localizan en parques de Canadá y en el Parque Nacional de Yellowstone, Estados Unidos.

Los hábitats naturales de Bison bison son praderas abiertas o semiabiertas, pastizales, llanuras, matorrales, tierras semiáridas, valles de ríos y prados. Anteriormente incluso habitó semidesiertos y bosques boreales.

Las poblaciones más grandes se localizan en parques de Canadá y en el Parque Nacional de Yellowstone.

Alimentación

El bisonte americano es un típico bóvido herbívoro, y la base de su alimentación a lo largo de todo el año son las hierbas y las juncias. Acostumbra buscar alimento en pastizales y praderas. En verano y otoño su dieta usual se complementa con mayor cantidad de plantas con flores, hojas de plantas leñosas, líquenes y musgos. Algunas plantas presentes en el menú son Bouteloua gracilis, Sporobolus cryptandrus y avena silvestre (Género Avena).

El tipo de vegetación que come depende de la disponibilidad; por ejemplo, la dieta de los bisontes americanos de Arizona se constituía por un 71 por ciento de plantas del género Atriplex. En invierno, cuando la vegetación escasea, Bison bison busca comida entre la nieve moviendo el hocico de lado a lado para acceder a lo que está debajo. Obtiene agua de sus alimentos, pero también necesita beberla todos los días.

Comportamiento

El bisonte es un animal gregario: tiende naturalmente a moverse en grupos según su sexo, edad, estación del año y hábitat. Así pues, la estructura social de la especie es variada. Las hembras se reúnen en grupos maternos conformados por varias de ellas y sus crías; son dominadas por una hembra líder. Los machos viven en pequeños grupos de solteros, o bien, se mueven solos. Normalmente las manadas de machos y hembras no se mezclan entre sí, a menos que sea temporada de reproducción.

Información sobre el bisonte americano.

Bisonte americano en una reserva natural.

Tiene un patrón de actividades diurno. Los individuos se alimentan intermitentemente a lo largo del día, en grupos dominados por un bisonte adulto. Su sistema de dominancia es lineal, es decir, hay individuos más dominantes que otros, y el que tiene un rango de importancia más alto se aparea con más frecuencia que los de rangos inferiores. Al calor del verano les gusta revolcarse en el suelo para cubrirse de polvo y barro, comportamiento que aumenta durante el período de celo.

Bison bison bison es migratorio por naturaleza; se movía estacionalmente antes de la colonización europea. Con los cambios del uso de las tierras y otros factores, la subespecie ya no migra. Bison bison athabascae no es migratorio.

Reproducción

Durante el transcurso de la época de celo, el macho se une a una manada de hembras. Varios machos pueden pelear agresivamente por el derecho a aparearse con una hembra determinada mediante golpes cabeza contra cabeza. Los machos líderes suelen tener éxito con las hembras en celo; sin embargo, algunas hembras no siempre se limitan a aparearse con el macho de mayor dominancia. La temporada de apareamiento comprende de junio a septiembre. Una pareja puede aparearse hasta 4 veces en un solo día.

Características del bisonte americano.

Madre y cría pastando.

El período de gestación de Bison bison es de aproximadamente 270-285 días. Con frecuencia, la hembra da a luz en primavera una sola cría precoz, que apenas unas 3 horas después de nacer es capaz de correr torpemente. Entre 7 y 12 meses después, la madre desteta a su descendencia. Se estima que un bisonte americano alcanza la madurez sexual entre su segundo y cuarto año de vida.

Se ha observado a algunos bisontes americanos tener comportamientos homosexuales.

El bisonte americano está clasificado como “Casi Amenazado”.

Amenazas y conservación

Actualmente, el bisonte americano está clasificado como “Casi Amenazado” por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, pues las poblaciones parecen ser estables. No obstante, la especie ha tenido una larga historia en la que su supervivencia ha pendido de un hilo. En el siglo XIX casi desapareció de Norteamérica a causa de la caza recreativa y de subsistencia y su comercio. A finales de 1800 quedaban tan solo unos 1,000 individuos repartidos en áreas de cautiverio y en estado salvaje, cuando unos siglos atrás se contaban por millones.

Gracias a varias medidas de conservación, como su inclusión en áreas naturales y parques nacionales, y la creación de organizaciones como el Grupo de Especialistas en Bisonte (Bison Specialist Group) que han creado medidas para protegerlo y preservarlo, el bisonte americano tiene muchos años más de vida en el mundo.

 

Fuentes

https://en.wikipedia.org/wiki/American_bison

http://www.arkive.org/american-bison/bison-bison/video-bi02.html

http://library.sandiegozoo.org/factsheets/bison/bison.htm

http://www.adfg.alaska.gov/index.cfm?adfg=woodbison.main