Género Eubalaena

Eubalaena japonica, Eubalaena glacialis y Eubalaena australis conforman el grupo de ballenas francas, unos cetáceos misticetos individualmente conocidos como ballena franca del Pacífico, ballena franca glacial y ballena franca austral, respectivamente.

Orden: Cetacea
Suborden: Mysticeti
Familia: Balaenidae
Género: Eubalaena

Descripción

Las ballenas francas son cetáceos de cuerpo robusto y grande, que alcanzan hasta poco más de 18 metros de longitud y un peso de hasta 100 toneladas cortas, aunque típicamente miden entre 3 y 16 metros de largo y pesan de 60 a 80 toneladas cortas. En algunos casos, hasta el 40 por ciento de todo su peso consiste en grasa de baja densidad, por lo que cuando mueren tienden a flotar en la superficie del agua.

Poseen una aleta caudal amplia que mueven de arriba hacia abajo y una gran aleta dorsal. La cabeza es tan grande que puede representar desde un cuarto hasta un tercio de su longitud total; esta proporción aumenta a medida que la ballena se hace mayor de edad. En la parte superior se encuentran un par de espiráculos o agujeros de respiración y tanto los genitales como las glándulas mamarias se localizan dentro de pliegues en el abdomen. En vez de dientes poseen unas estructuras de queratina similares a cerdas, llamadas barbas, con las que filtran el agua para alimentarse.

La piel exhibe un color gris claro u oscuro, pero lo que verdaderamente llama la atención en ella es la presencia de colonias de unos pequeños crustáceos conocidos como piojos de ballenas. Además, cuentan con callosidades o parches de piel áspera en la cabeza que contrastan con el resto de la piel oscura. Estas callosidades son el rasgo más recurrido para diferenciar a las ballenas francas de otros tipos de cetáceos.

Distribución y hábitat

Los miembros del género Eubalaena se encuentran en aguas templadas alrededor del mundo. Son especies migratorias, por lo que se mueven estacionalmente de una región a otra para buscar alimento y dar a luz. La ballena franca glacial pasa tiempo en ambos lados del Atlántico norte y acostumbra migrar a ciertas zonas de Estados Unidos como el Golfo de Maine. La ballena franca del Pacífico se encuentra en el Pacífico Norte y puede llegar hasta aguas de Hawái, mientras que la ballena franca austral tiene una distribución circumpolar en el hemisferio sur, a través de todo el océano Antártico. Sobrevive en las regiones situadas entre los 20 y los 60 grados de latitud, y como las aguas ecuatorianas son cálidas, las poblaciones del norte y del sur no llegan a mezclarse.

Pueden habitar aguas abiertas, zonas de la plataforma continental y sitios cercanos a bahías y penínsulas.

Alimentación

Podría pensarse que estos enormes animales tienen que satisfacer su apetito con grandes presas, pero la realidad es que su dieta se basa mayormente en minúsculos organismos llamados copépodos (Subclase Copepoda), en krill, en larvas y en unos pequeños moluscos conocidos como pterópodos; todos estos constituyen el zooplancton. No cazan ni mastican, sino que al momento de comer nadan primero con la boca abierta a través del océano, y entonces introducen una gran masa de agua que contiene zooplancton. Después expulsan el agua y los organismos quedan atrapados entre sus barbas.

Emiten sonidos de alrededor de 500 Hz, que posiblemente sirven para comunicarse unos con otros.

Comportamiento

Son ballenas de lentos movimientos, y son vistas con frecuencia nadando en la superficie con el dorso expuesto. En ocasiones permanecen en la misma posición durante largos períodos. Parecen ser moderadamente sociales, y grupos pequeños pueden formarse en lugares con abundancia de alimento. Se sabe que emiten gemidos y otros sonidos de alrededor de 500 Hz, que posiblemente sirven para comunicarse unos con otros.

Reproducción

Aunque los hábitos reproductivos son similares entre las ballenas francas, algunos aspectos, como la temporada de reproducción, son particulares. Por ejemplo, en el Atlántico Norte estas ballenas se aparean durante cualquier época del año. En muchas ocasiones varios machos cortejan a una hembra, pero no suelen hacerlo de forma agresiva. Finalmente, macho y hembra se aparean.

El período de gestación de las ballenas francas es de alrededor de 1 año, con ligeras variaciones entre las especies. En la mayoría de los casos la hembra da a luz una sola cría, que recibe cuidados únicamente de parte de ella. La madre la alimenta con leche materna rica en grasa, la cual le ayuda a crecer rápidamente durante su primer año de vida.

 

Salvo Eubalaena australis, las ballenas francas se encuentran en peligro de extinción.

Amenazas y conservación

Salvo Eubalaena australis, las ballenas francas se encuentran en peligro de extinción debido a amenazas como la caza ilegal, las colisiones con embarcaciones y los enredos en redes de pesca. En el Atlántico Norte, las colisiones constituyen la principal amenaza. Su caza ha disminuido en los últimos siglos, pero antes del siglo XVIII eran presas comunes de los balleneros debido a su fácil captura. De hecho, se dice que su nombre en inglés, right whale, se deriva del hecho de que eran las ballenas “correctas” (right se traduce como “correcto”) para cazar.

Están protegidas de la caza comercial por la Comisión Ballenera Internacional.

 

Fuentes

https://en.wikipedia.org/wiki/Right_whale

http://animals.nationalgeographic.com/animals/mammals/right-whale/

http://www.nmfs.noaa.gov/pr/species/mammals/whales/north-atlantic-right-whale.html