La Avena

Avena sativa

Información y características

Avena sativa es el nombre científico de la planta que produce la avena, un cereal de gran importancia económica y alimentaria. Es un alimento básico en regiones del hemisferio norte y tiene varios beneficios sobre la salud humana. También se le llama avena común.

Orden: Poales
Familia: Poaceae
Género: Avena

Descripción

Es una planta anual que crece de forma vertical, con el tallo principal liso y erecto que mide de 40 a 180 centímetros de largo. Tiene tallos lisos con panículas de espiguillas en verano y hojas verdes y planas. Dichas panículas de ramitas “caídas” son inflorescencias de espiguillas colgantes y separadas unas de otras con 2-3 flósculos (flores pequeñas).  Las semillas son color oro pálido.

Distribución

Se trata de una especie originaria de Oriente próximo derivada de una especie silvestre, y ya no se le encuentra de forma natural en la naturaleza. Las especies emparentadas con Avena sativa crecen en Europa y en el Oriente próximo, específicamente en el Creciente Fértil, pero su origen exacto es incierto. Actualmente se conjetura que pudo derivarse de Avena fatua y Avena sterilis.

La domesticación de la avena se ha encontrado en Europa hasta los años de la Edad de Bronce, hace unos 2,000 años. En el presente se cultiva en casi todas las regiones templadas del mundo, así como en las zonas subtropicales como cultivo de estación fría, y en las tropicales como forraje.

la avena - Avena sativa

Reproducción

Las flores de la planta de la avena suelen ser bisexuales, con 3 anteras y un ovario, así que puede autopolinizarse. Es un cultivo resistente que tolera las lluvias mejor que otros. Se propaga por semillas y necesita un suelo soleado y bien drenado. Los agricultores siembran avena en otoño o en primavera y cosechan a finales de verano o principios de otoño.

Como toda planta anual, completa su ciclo de vida durante el transcurso de 12 meses y después muere.

Usos

Actualmente es uno de los 8 cultivos de cereales más importantes del mundo, pues se usa principalmente como alimento. Con la avena se prepara una harina, que a su vez sirve para elaborar otros platillos de consumo humano. Las gachas de avena son los granos descascarillados y cocidos que se han consumido usualmente con leche u otros ingredientes desde hace cientos de años, especialmente en Europa. A decir verdad, hoy en día los granos son parte importante de la alimentación ya que con ellos se preparan muchos productos comerciales como cereales para el desayuno, galletas, panes y comidas infantiles. Muchas personas han probado algún derivado comercial de la avena.

la avena - Avena sativa

Por otra parte, la avena molida forma parte del muesli y algunos tentempiés de cereales tostados. Con los granos se elabora el salvado de avena, un alimento rico en fibra dietética. A este cultivo se adjudican muchos beneficios sobre la salud: reduce los niveles de colesterol, es buena fuente de proteínas, carbohidratos, fibra soluble, magnesio, hierro y ácido pantoténico. Usada en la piel funciona como emoliente y se aplica en preparados para tratar eczemas y mejorar la piel seca.

Para la medicina tradicional, Avena sativa es un reconstituyente para los nervios y tratamiento contra el agotamiento nervioso, síntomas de la menopausia y debilidad posterior a una enfermedad. La avena es también cultivada como forraje para ganado y desde la época de la Antigua Roma es ofrecida a los caballos.

Amenazas y conservación

No es una especie que se encuentre en peligro, pues su crecimiento es deseable. No obstante, las plantas cultivadas no están libres de padecer enfermedades e infecciones ocasionadas por otros organismos. Entre estos padecimientos se encuentran el Virus del enanismo amarillo (Yellow dwarf virus en inglés), la roya de la hoja ocasionada por el hongo Puccinia coronata y el carbón volador causado por Ustilago avenae.