Vaccinium myrtillus

La planta que produce el arándano o mirtilo es conocida como arandanero o arandanera, o bien, simplemente por el nombre de su fruto. Es una de las principales especies de arándano y su cultivo está muy extendido, especialmente en Europa.

Descripción

La planta del arándano es un arbusto caducifolio de apenas 15 a 50-60 centímetros de altura y unos 30 centímetros de ancho. Posee rizomas y muchas raíces que sobresalen del suelo, y numerosas ramas angulosas que se derivan de varios tallos rígidos. Las hojas, de forma ovalada a lanceolada, miden de 1 a 3 centímetros de longitud y tienen los bordes aserrados. Su color es verde claro, pero en algunas variedades se tornan un poco rojas, marrones o amarillas con la llegada del otoño.

Orden: Ericales

Familia: Ericaceae

Género: Vaccinium

Produce pequeñísimas flores de unos 0.5 centímetros de longitud, que se distinguen por un color entre blanco y verde y una superficie cerosa. Los frutos son bayas redondas con ápice (extremo) plano de 0.5-1 centímetro de diámetro y de tonalidad violeta o púrpura con tintes azulados.

Distribución

Vaccinium myrtillus es una especie ampliamente extendida. Crece en el norte de Asia y Europa, el oeste de Canadá, el oeste de Estados Unidos y Groenlandia. En Estados Unidos, su rango geográfico abarca desde Columbia Británica hasta el centro de Oregón, el norte de Nuevo México y el sur de Arizona. Es posible que la especie haya llegado a Groenlandia a partir de las plantas provenientes de Europa.

En general, se cree que la especie es oriunda de Inglaterra y del norte de Europa, Asia y América. Prospera en bosques, matorrales, setos y zonas montañosas. En la taiga rusa es sumamente abundante, y en el norte de Asia es comúnmente observado a lo largo de los bordes de los bosques húmedos de coníferas que se hallan a elevaciones considerables.

Es una planta de la que se aprovecha principalmente el arándano, un fruto muy rico en antioxidantes y antiocianinas.

Reproducción

La época de floración abarca de abril a junio, y las flores son hermafroditas. Algunas pueden polinizarse a sí mismas, sin necesidad del polen de otra planta. Son polinizadas por insectos que acuden a beber su néctar, sobre todo abejas. Si la planta se cultiva, se propaga por semillas frescas, acodos o esquejes en suelos bien drenados y con abundante materia orgánica.

Es muy resistente a los fuertes vientos y al frío; no es raro que sobreviva heladas y épocas de nieve. Asimismo, puede recuperarse de los efectos del fuego y crecer en suelos muy ácidos.

Usos

Es una planta de la que se aprovecha principalmente el arándano, un fruto muy rico en antioxidantes y antiocianinas. Estas son pigmentos naturales que le dan el color púrpura y se encuentran en gran cantidad en la piel del fruto, que además contiene vitamina C. El arándano tiene un sabor dulce y ácido, considerado delicioso. Se come fresco o en diversos postres, mermeladas, conservas, salsas, yogures y jugos. Algunos franceses acostumbran triturarlo y untarlo sobre pan.

Desayuno con arándanos.

Desayuno con arándanos.

Se consume para reducir el riesgo de contraer enfermedades inflamatorias y para relajar los músculos vasculares.

El arándano es un fruto al que se atribuyen propiedades medicinales desde la Edad Media. Los herbolarios del siglo XVI recomendaban su consumo para curar la tos, eliminar piedras en la vejiga y tratar padecimientos del hígado, mientras que Santa Hildegarda de Bingen instaba a las mujeres a consumir la planta para provocar la menstruación. Las hojas son usadas para preparar un té astringente, diurético, tónico y antiséptico que sirve en el tratamiento de males de las vías urinarias, pero no se recomienda tomarlo durante más de 3 semanas. La decocción de las hojas o corteza se aplica directamente sobre úlceras de la piel.

El fruto fresco es ligeramente laxante y se puede comer para aliviar la disentería. Gracias a sus antioxidantes, tradicionalmente se consume para reducir el riesgo de contraer enfermedades inflamatorias y para relajar los músculos vasculares. También se cree que estimula la circulación sanguínea, que ayuda a reforzar los tejidos conjuntivos y que permite absorber eficazmente la vitamina C. Se ha dicho que mejora la visión nocturna, pero hasta ahora no se ha comprobado.

Además de sus múltiples usos comestibles y medicinales, de Vaccinium myrtillus se obtiene un tinte negro o azul.

Amenazas y conservación

La arandanera es bastante resistente a las inclemencias del tiempo, es por eso que animales y seres humanos pueden comer los frutos hasta en invierno, cuando la mayoría de las plantas han perdido sus hojas y están desnudas. Sin embargo, no es insuperable; a veces llega a padecer el ataque de plagas de microorganismos.