Un recorrido por los seres antes del hombre

El ser humano está incluido en la familia de los primates y pertenece a la subtribu Hominina, al igual que los orangutanes, los chimpancés y los gorilas. Homo sapiens es resultado de una larga evolución que lo separó de estos animales y lo convirtió en una criatura con gran cerebro, postura bípeda y capacidad de razonamiento.

¿Cómo llegó a convertirse en Homo sapiens? En este repaso conocerás a los ancestros del hombre y sus principales características:

Proconsul

En realidad, Proconsul fue un género de primates que vivieron hace 23-25 millones de años en África y que pertenecen a la superfamilia Hominoidea. La importancia de este extinto género es que posiblemente formó parte del linaje evolutivo de los grandes simios, los gibones y los seres humanos. Las 4 especies de Proconsul estaban desprovistas de cola y pudieron tener características arbóreas y terrestres.

Homo sapiens es resultado de una larga evolución que lo separó de otros animales y lo convirtió en una criatura con gran cerebro, postura bípeda y capacidad de razonamiento.

Pierolapithecus catalaunicus

Este primate tiene en la mira a los científicos, pues se trata de una especie que pudo ser el ancestro común entre el linaje de los seres humanos y los grandes simios. Su caja torácica era plana y sus muñecas flexibles, lo que le permitía trepar por los árboles con facilidad. Vivió hace aproximadamente 13 millones de años.

Ardipithecus

Aunque ahora se discute la pertenencia de las especies de este género al grupo de los homínidos, se considera que fueron los primeros ancestros del humano después de la divergencia con respecto a los simios. Tenían pequeños dientes caninos y un dedo del pie adaptado para moverse en los árboles. Vivieron hace 4.4-5.6 millones de años.

Sahelanthropus tchadensis

Especie de homínido cuya vida data de hace unos 6-7 millones de años atrás. Poseía una pequeña caja craneal, rostro plano y caninos pequeños. Se cree que pudo ser el ancestro común de humanos y chimpancés.

Ancestros del ser humano

Reconstrucción de mujer Australopithecus afarensis en museo CosmoCaixa Barcelona.

Australopithecus afarensis

La especie de la célebre Lucy. Vivió hace 3.0-3.8 o 2.9-3.9 millones de años atrás en el África oriental. Este homínido es uno de los más conocidos, y se tiene un número considerable de fragmentos de su esqueleto, entre los de Lucy y otros hallazgos en Kenia, Tanzania y Etiopía. Se trata de uno de los ancestros de humano más antiguos de que se tiene registro y muestra signos de haber caminado en dos piernas (bipedismo).

Australopithecus africanus

Homínido semejante en complexión a Australopithecus afarensis, pero probablemente más cercano al hombre anatómicamente moderno. Tenía mandíbulas y dientes más grandes que los de Homo sapiens, y pudo alimentarse de semillas, frutas y raíces que recolectaba en los bosques abiertos donde subsistía. Vivió hace 3.03-2.04 millones de años en el sur del continente africano.

Paranthropus boisei

Se cree que existió hace 2.3-1.2 millones de años en África del este. De acuerdo con las reconstrucciones, sus rasgos recuerdan ligeramente a los de los modernos gorilas. Tenía un rostro muy amplio y una capacidad craneal ligeramente más grande que la de sus antecesores, lo que sugiere un aumento del tamaño del cerebro. Aún así su volumen cerebral no era más grande que el de los chimpancés actuales.

Su característica más llamativa es la posesión de unos molares tan grandes que superan a los de cualquier otro homínido.

Homo rudolfensis

La caja craneana de este homínido sí muestra un avance más significativo en tamaño con respecto a otros ancestros. Su rostro era largo y plano. Los escasos fósiles han sido encontrados cerca del lago Turkana, en Kenia.

Homo habilis

Uno de los primeros miembros del género Homo, y cuyo nombre científico significa “hombre hábil”. Se cree que fue uno de los primeros homínidos en fabricar primitivas herramientas de piedra, y aunque esto lo acerca a los hombres modernos, su apariencia aún exhibía rasgos simiescos. Poseía brazos largos, dientes pequeños y rostro corto, pero una caja craneal más grande que la de otros homínidos. Su existencia se remonta a unos 2.3-1.4 millones de años atrás.

Replica del craneo de Homo habilis

Réplica del cráneo de Homo habilis / Autor de la imagen: José-Manuel Benito Álvarez.

Homo erectus

Homínido con características físicas que evidencian adaptaciones a la vida terrestre y el abandono de hábitos arborícolas. Tenía brazos más cortos en relación con su torso, pero piernas largas y una amplia caja craneal. A grandes rasgos, mostraba un aspecto más parecido al hombre anatómicamente moderno.

Aunque existe cierta polémica sobre su clasificación científica, se cree que se originó en África y después se extendió hacia Asia en zonas de las actuales Georgia, India, Sri Lanka, China e incluso la isla de Java. Sus fósiles datan del Pleistoceno.

El Homo neanderthalensis es el homínido extinto más cercano a los humanos modernos.

Homo antecessor

Es la especie de Homo más antigua que se ha encontrado en Europa, cuya existencia se remonta a unos 800,000 años a 1.2 millones de años. Era este un homínido de 1.6-1.8 metros de altura y un cerebro de 1,000-1,150 centímetros cúbicos. Como curiosidad, es posible que hubiera practicado el canibalismo, como parece sugerir la existencia de marcas de cortes en los huesos.

Homo heidelbergensis

A diferencia de sus antecesores, Homo heidelbergensis pudo adaptarse a las regiones de climas fríos, y fue el primero en cazar animales grandes y construir refugios como parte de su vida. Su volumen craneal era de 1,100-1,400 centímetros cúbicos.

Vivió en Europa, África y el oriente de Asia hace 1.3 millones de años-600,000 años. Homo sapiens sapiens es descendiente directo de este homínido.

Homo neanderthalensis

Es el homínido extinto más cercano a los humanos modernos. Sus fósiles han sido encontrados en Eurasia. Tenía un cuerpo robusto, una nariz muy grande, una barbilla corta, y en general, una fuerza superior a la de Homo sapiens. Probablemente tenía ya un idioma y vivía en grupos.

Homo sapiens

¿Hace falta decir que es la especie que puebla la Tierra en la actualidad? Evolucionó en África hace unos 200,000 años y aunque no es precisamente un ancestro, no podía faltar en este listado. Sus características lo hacen un ser sumamente complejo e interesante, ¿por qué no conocerlo a fondo?